Earthy Activism—Changing the World with Head and Heart

Issue Date: 
September - October 2010
Volume and Number: 
Volume 10, No 5

Quaker eco-Bulletin
Information and Action Addressing Public Policy for 
an Ecologically Sustainable World
Volume 10, Number 5 
 September-October 2010
Earthy Activism—Changing the World with Head and Heart
Louis Cox
LAST MARCH Mary Gilbert of Friends Meeting at Cambridge, 
who has been faithfully representing QEW at the UN for the 
past several years, sent the following email to the Internet discus-
sion list:
“This is just a heads-up to say that some manner of burnout has 
come my way. I’m emerging from it, but for several days I wasn’t will-
ing to turn on my computer. Got dressed but read fiction. The negative 
load really got to me.
“So although I still feel I’m not doing nearly enough, I recognize 
that estimate is based on what some other, super-person might do in 
response to the world going down the tubes. I can’t do more, and have 
to learn how to do less so I can keep on doing it. I also want a return 
of joy, which I clearly remember, to my life. ...”
This Friend felt a bout of despair coming on and took precau-
tions to give her bruised and overworked spirit some time off to 
allow some healing. This seems a healthier response than forging 
ahead with a stiff upper lip and risking a serious, debilitating break-
down. She also hints, however, at circumstances in which activists 
may need to step back and reassess their goals and methods.
Gilbert’s experience echoes that of another Quaker, Lindsey 
Fielder  Cook,  who  represented  QEW  at  the  latest  UN  climate 
change talks in Bonn, Germany in June. (p. 7) A number of times 
in her report she mentioned feeling, as did many others, “shocked,” 
“angry,”  “deeply  disturbed,”  “deeply  disappointed,”  and  “deeply 
frustrated” over the lack of urgency, the misplaced priorities, the 
The inward journey is the other half 
empty rhetoric, and the stalling tactics that she observed during 
of cultivating a “whole-world view.”
the UN sessions. 
After this emotional buffeting, we can only hope she wil  have 
It was interesting to hear Blume describe at a recent com-
the heart to attend another UN climate session. Whether we are  munity gathering how she tries to immunize herself against activ-
talking of veteran activists or enthusiastic but political y naïve new- ist burnout. She is very selective about the books she reads, the 
comers, these stories of frustration and disappointment raise serious  lectures she attends, and the videos she watches. “I want to know 
concerns about how the peace, justice, and Earthcare movement can  only enough to help me keep moving, and not so much that it 
protect its members from overload, disillusionment, and burnout. weighs me down.” She also has to reluctantly say “no” to many 
Another activist, actress Kathryn Blume, who happens to be a  urgent calls to help with countless causes, in order to conserve her 
neighbor of mine in Vermont, went to Copenhagen in December,  energy, health, and sanity for the long haul. One activity that she 
not for the UN talks but to perform a one-person play about cli- has said “yes” to wholeheartedly has been her town’s participation 
mate activism at the independent Klima Forum. Most of the Klima  in the global Transition Town Initiative (see sidebar p. 6).
Forum’s participants were there to envision bottom-up strategies 
Some people, on the other hand, go to the extreme of tun-
and to speak truth to power about the radical changes needed in  ing out all unpleasant news. They are interested only in inspiring 
virtually every facet of life. The festive and upbeat atmosphere of  examples and listening to people who take a “positive” approach. 
the Klima Forum, in contrast to the relentlessly solemn UN ses- But it’s hard for me to imagine being effective in the world without 
sions, illustrated the importance of solutions that are responsive to  a tracking in depth both encouraging and discouraging develop-
people’s dreams and hopes for the future.
ments on the social, political, and environmental fronts.

There are plenty of disturbing developments, to be sure. Dwindling populations 
Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  is  pub-
of honeybees, fireflies, amphibians, insects, and mollusks have formed a seemingly 
lished bi-monthly by Quaker Earthcare 
endless procession of ecological losses and wounds over the past few years. This sum-
Witness (formerly FCUN) as an insert 
mer came the grim news that methane, a powerful greenhouse gas, is being released 
in BeFriending Creation.
at an accelerating rate by the Siberian sea beds—one of many dangerous “positive 
feedback loops” that may send global warming out of control. In July I read that late 
The vision of Quaker Earthcare Wit-
ness  (QEW)  includes  integrating  into 
blight, an insidious destroyer of potato and tomato crops, may be spreading our way 
the beliefs and practices of the Society 
as it evolves to tolerate warmer weather!
of Friends the Truths that God’s Cre-
It was recently reported that bat caves in six Western and Midwestern states have 
ation is to be held in reverence in its own 
been closed to visitors temporarily in order to reduce the chance of contamination 
right,  and  that  human  aspirations  for 
peace and justice depend upon restor-
from the white-nose syndrome, a fungus that has been killing bats in the eastern 
ing the Earth’s ecological integrity. As a 
United  States. The  white-nose  syndrome  (possibly  climate-related)  has  hit  New 
member organization of Friends Com-
England so hard that cave bat counts here are down as much as 90 percent. 
mittee  on  National  Legislation,  QEW 
Seeing bats fluttering above our back yard at dusk used to be one of the joy-
seeks to strengthen Friends’ support for 
FCNL’s witness in Washington DC for 
ful signs of Spring, as reassuring as the white Serviceberry blossoms and the calls of 
peace, justice, and an Earth restored. 
returning Redwing Blackbirds—so many losses and wounds in such a short time 
that we can’t take time to mourn or reflect on their larger meaning. 
QEB’s purpose is to advance Friends’ 
witness on public and institutional poli-
AT A QEW-SPONSORED afternoon interest group at this year’s FGC Gather-
cies that affect the Earth’s capacity to 
ing, Jim Crowfoot, who teaches in an interdisciplinary environmental studies 
support life. QEB articles aim to inform 
program at the University of Michigan, spoke bluntly about the seriousness of the 
Friends about public and corporate poli-
“absolutely radical, mind-bending” changes that are already afoot around the world. 
cies that have an impact on society’s 
He described three main ways that informed, caring people have been responding 
relationship  to  Earth,  and  to  provide 
to these changes: 
analysis and critique of societal trends 
and institutions that threaten the health 
1)  Some are called to be on the front lines of resistance—writing letters, joining 
of the planet. 
protests, etc.—trying to slow down the military-industrial juggernaut. 
2)  Some are engaged in deliberative public policy-oriented work. 
Friends are invited to contact us about 
writing an article for QEB. Submissions 
3)  Others are envisioning and bringing into being alternate ways of living on Earth. 
are subject to editing and should: 
Each of these paths, Crowfoot said, evokes strong emotions that need to be 
• Explain why the issue is a 
shared in a safe space. “To ignore these emotions and just talk about ideas is to put us all 
Friends’ concern.
• Provide accurate, documented 
at peril.” Retreats, furloughs, peer counseling, support groups, nonviolence training, 
background information that re- 
and numerous other tools can be helpful in addressing spiritual, social, and emotional 
flects the complexity of the issue 
stresses of activists. 
and is respectful toward other 
One such tool is the “despair and empowerment” work of Joanna Macy, which 
points of view.
• Relate the issue to legislation or 
has helped many people suffering from stress and emotional trauma to get in touch 
corporate policy.
with their joy, sorrow, anger, loss, grief, and hope. These are feelings that people tend 
• List what Friends can do.
to keep hidden—sometimes even from themselves. They might fear that others would 
• Provide references and sources 
respond with indifference, rejection, or ridicule, which would only add to their pain. 
for additional information.
Instead of being worn down or dragged down, people in Macy’s workshops often 
QEB Coordinator: Keith Helmuth
find that by confronting their despair and mourning their losses in an emotionally 
safe space, they can finally put that behind them and engage the future with hope.
QEB Editorial Team: Judy Lumb, 
Sandra Lewis, Barbara Day
In the atmosphere of safety that Crowfoot created in the FGC Gathering in-
terest group, a number of Friends began to share some of the raw emotions coming 
To receive QEB: 
out of their own peace, justice, and environmental activism. One Friend, part of 
a citizens group that had recently lost a battle to save a wooded tract from urban 
Website: <> 
sprawl, expressed bewilderment over the millions who are “willing to drive 50 miles 
Mail: write to address below
to work so they can live on 5 or 10 acres in the country.” Another lamented that the 
Projects of Quaker Earthcare Witness, 
ecological disruption from gas and oil exploration in her region may be the reason 
such as QEB, are funded by contribu-
she hadn’t heard the call of a whippoorwill in 15 years. 
tions to: 
Crowfoot said such comments il ustrated “what everybody involved in the 
Quaker Earthcare Witness
movement is carrying inside.” He said he was discouraged that few economists and 
173-B N Prospect Street
virtually no political leaders are stepping forward to challenge the prevailing notion 
Burlington VT 05401 
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

of continuous economic growth, despite the indictments mounting 
against it. While there is great hope in a “Great Turning,” we are 
still in the midst of a “Great Unraveling,” which is evoking many 
creative as well as destructive responses, he said. 
The trouble is that both the creative and destructive forces 
tend to reside in the dark recesses of our being where they can shape 
our moods, thoughts, and actions without our even being aware. 
Even those who acknowledge the existence of a “shadow side” often 
are not equipped to engage it at a conscious, rational level.
The above metaphor of “dark recesses” alludes to the actual 
caves into which early humans retreated, where they may have 
shared stories, songs, poetry, art, myths, rituals, etc., that served 
to connect their deeper fears and longings to their outer world. 
This mention of caves brings back fond memories of exploring 
a cave with a Quaker group during a Quarterly Meeting retreat at 
According  to  some  pueblo  dwellers’ 
Devil’s Den State Park in northwest Arkansas in the early 1990s. 
ancient  legends,  humans  originally 
About a tenth of a mile beyond the entrance to a subterranean fis-
sure called Devil’s Den, our Quaker group arrived at long narrow 
lived inside the earth.
passage that opened into a large chamber. But the only way forward 
was a vertical slit only about a foot wide. The children slipped right 
through, but it was a tough squeeze for most of the adults. As the  MY REACTION to the unlit cave was not typical for mod-
ern Westerners, who commonly fear and avoid darkness, 
last in line, I decided not to join the group, afraid that I would scuff  which they have been taught to associate with danger and evil. 
my clothes. Through the slit I could hear laughter and joking about  Our language and culture are full of “darkness = bad” associations. 
ghosts, witches, and robbers. They obviously weren’t in a hurry to  Europeans were prone to giving sinister names like “Devil’s Den” 
leave, so I yelled through the slit that I was going to walk back to  and “Robbers’ Roost” to remote and wild places they encountered 
the cave entrance alone. 
in America. How might the course of settlement have changed if 
I didn’t have a flashlight, but I wasn’t deterred by the prospect  the pioneers had been led to name that mysterious underground 
of returning in total darkness. I knew that the floor of the passage- chamber in Arkansas something like “Gaia’s Womb”?
way was fairly level, and I followed an impulse to see how well I 
Modern religious sensibilities clearly have turned toward more 
could rely solely on my sense of touch during the 550-foot passage  light, physically and metaphorically. Worshipers flock to the Glass 
back to the cave entrance. 
Cathedral in sunny California. Quakers refer to “walking in the 
Stroking my fingertips slowly along the cool, moist walls and  Light” and take to heart (perhaps too literally) George Fox’s vision 
probing ahead with the tip of my right shoe, I covered uneventful y  of an ocean of light’s ultimate victory over an ocean of darkness. 
what seemed like a few hundred feet, then paused to rest and listen.  Turn off the lights during morning worship to reduce reliance on 
At this point the meandering passage must have swallowed up all  fossil fuels and someone may get up to turn them on again. What 
sounds of the Quaker group I had left behind, for I found myself  would those at my Quarterly Meeting retreat have said if I had 
not only in total darkness but in total silence. All I could hear was  proposed holding meeting for worship down in the Devil’s Den?
the blood trickling through capillaries in my ears, and the rustling 
But humans haven’t always shied away from darkness. For 
of clothing as I moved. 
thousands  of  years,  caves,  sweat  lodges,  and  other  dark  places 
I wasn’t feeling particularly afraid or lonely. In fact, this solitary  have been choice sites for spiritual encounters. There are countless 
game of “blind man’s bluff” was not an ordeal that I was anxious  Paleolithic cave paintings around the world that appear to have 
to have behind me. As I approached the cave opening and began  been  religious  symbols  linking  Earth  and  spirit.  Underground 
to detect a faint glow of light filtering in from the outside, I felt  ceremonial chambers of pueblo peoples in America’s Southwest 
a little sad that my solo adventure was about to end and I would  reflect the legends that humans originally lived inside the earth. 
soon resume my ordinary visual-social mode of engaging the world.  Pilgrims have gathered in grottos to wait and pray for visions and 
signs. When people lived closer to the land, they appreciated the 
I remained in a contemplative mood as I watched the others  darkness of the soil where seeds germinate. They celebrated the 
emerge, still chatting about all they had seen and done in the cave,  return of the darkness of winter, echoed by the circadian rhythms 
but offering very little about what they had felt. The main differ- of their bodies, as times of needed rest, regeneration, and rebirth. 
ence in our experiences was that they had been to the cave, and,  Pain, death, and other negative events were considered part of life, 
at least for a little while, I had felt part of the cave. As I emerged,  something to be borne with dignity without keeping them from 
a part of me had been “reborn.”
moving ahead with their lives. 
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

I AM INTENTIONALLY juxtaposing this reflection on physical 
and spiritual darkness with that of the January-February 2010  THE INTERPLAY of outer and inner journeys brings to mind 
an article about the Earth Quaker Action Team (EQAT) by 
Quaker Eco-Bulletin  (QEB 10:3), “Climbing to a Whole-World  George Lakey and Sharon Cantor in the July-August 2010 QEB 
View.” In that QEB I had suggested that many of the problems in  (10:4). During the FGC Gathering in early July, Lakey gave a ple-
the world today are caused by, or made worse by, narrowly trained  nary talk on “Conflict as a Gift of the Spirit,” in which he encour-
specialists in a variety of fields and walks of life who are prideful and  aged Friends to study the decades-long social-change movements 
largely ignorant of their own ignorance. In that article I encouraged  of the ‘60s, ‘70s, and ‘80s, to emulate whatever it was that made 
Friends to cultivate a whole-world view, or “mountaintop,” perspec- them so effective. 
tive so that we can all better appreciate life’s infinite complexities 
One of the most significant features of those earlier social 
and interconnections. This lofty ideal resonates with a Protestant  movements was that leaders like King, Gandhi, and Mandela spent 
hymn that I learned as a child:
many hours in solitary reflection and prayer, which helped infuse 
“Oh, lift me up and let me stand 
them and their followers with courage or “heart energy.” Their 
regular spiritual practice helped them discern when the time was 
by faith on Heaven’s table land, 
right for confrontation, when it was time for dialogue, and when 
a higher plane than I have found, 
it was best to wait for different circumstances.
Lord, plant my feet on higher ground.”
Later during the FGC Gathering I joined Lakey and about 
20 other Friends in an EQAT-led vigil outside a local PNC Bank 
But later reflection has shown me that this is only part of a  branch office, publicizing the parent bank’s financial involvement in 
larger truth. The danger of overspecialization often comes from  mountaintop-removal coal mining. I was among those who cheer-
highly verbal, visual y-oriented people who are biased against forms  fully waved signs like “PNC Kills Mountains” at passing drivers. 
of knowing that don’t fit into materialistic science. Cultivating only 
But this action might have been more effective and empow-
the left side of the brain—associated with the ability to reach out to  ering for me if it had been preceded by specific steps to ground 
and manipulate the environment—can also breed the assumption  us in Quaker values. An initial meeting for worship, ideally in a 
that humans are separate and exempt from the laws, cycles, and  place of great natural beauty, might have made us more mindful 
rhythms of nature. In the Christian scriptures, Jesus is shown the  of why we were there and what we wanted to achieve. A veteran 
world from a mountaintop when Satan tempts him to abandon  of decades of protest movement, Lakey no doubt understood that 
his calling in favor of worldly power.
our spiritual motivation, our love for that of God in all Creation, 
Attaining a “whole world view” means more than gathering  was key to that “virtue and power that takes away the occasion” of 
objective  information  from  a  cognitive  mountaintop.  It  is  also  all mountaintop removal. But perhaps it was assumed that because 
about descending from time to time into the dark root zone of our  we all identified ourselves as Quakers we had already done enough 
essential kinship to Earth, using the full range of our faculties and  inward preparation to move into a public action. 
senses, returning healed and refreshed to continue our role as Earth 
This concern was voiced during vocal ministry at Burlington, 
acting to protect itself. This is how Earth activism is transformed  Vermont, Friends Meeting this summer. A Friend who had spent 
into “Earthy” activism—when we temporarily let go of “nature” as  much of her time in the 1960s and 1970s “stepping forward and 
an object of scientific inquiry in order to experience it subjectively  speaking out” on a range of social issues, shared that “learning when 
as a teacher and a portal to our innate inner wildness. 
Children,  it  must  be  noted,  do  not  ordinar-
ily climb to mountaintops. They delight instead in 
building hideouts among bushes and rocks, free from 
prying eyes. They are developing a sense of self through 
a sense of place. A likely response to the trauma of 
mother separation, their nest-building creates secure 
stepping stones for exploration of the wider world.
Our timeless quest for authentic connection is 
expressed in a Native American song found in the 
Quaker Worship in Song hymnal:
Ancient Mother, I hear you calling.
Ancient Mother, I hear your song.
Ancient Mother, I hear your laughter
Ancient Mother, I taste your tears.

Quakers publicize a banking giant’s financing of mountaintop-
removal coal mining during the 2010 FGC Gathering in Bowling 
Green, Ohio.

it is time to step back, wait, and listen is one of the great gifts that  By surviving passages of doubt and depression on the vocational journey, 
coming to Quakerism has given me.” Her message reminded me  I have become clear about at least one thing: self-care is never a selfish 
of one of the principles of Permaculture, in which one respectfully  act—it is simply good stewardship of the only gift I have, the gift I was 
observes a site or situation before taking tentative steps to interact  put on earth to offer to others. Anytime we can listen to true self and 
with it constructively and cooperatively. (See the sidebar below on  give it the care it requires, we do so not only for ourselves but for the 
many others whose lives we touch. ...
One sign that I am violating my own nature in the name of nobility 
E QUAKERS AND OUR ALLIES in peace, justice, and  is a condition called burnout. Though usually regarded as the result of 
Earthcare are too few in numbers to change the world di-
trying to give too much, burnout in my experience results from trying 
rectly. Our activism is best seen as a form of spiritual leadership.  to give what I do not possess—the ultimate in giving too little….When 
Our goal is not only to inspire and inform others, but to lead us  the gift I give to the other is integral to my own nature, when it comes 
all to wholeness by engaging both head and heart. 
from a place of organic reality within me, it will renew itself—and 
If we are unconsciously projecting anger, bitterness, and frus-
me—even as I give it away. ...
tration through our words and actions, this may be a sign that we  Go far enough on the inner journey, they all tell us—go past ego to-
are neglecting the inner work of grounding and discernment. If our  ward true self—and you end up not lost in narcissism but returning 
actions have the unintended effect of triggering denial or defiance  to the world, bearing more gracefully the responsibilities that come 
in others and pushing ourselves toward despair and burnout, we  with being human. ...
may be inadvertently reinforcing the old paradigm through short-
Why must we go in and down? Because as we do so, we will meet the 
term, “us-vs-them” thinking.
darkness that we carry within ourselves—the ultimate source of the 
shadows that we project onto other people. If we do not understand 
When is Earthcare also soul-care? Quaker educator Parker  that the enemy is within, we will find a thousand ways of making 
J. Palmer explores that question in his book, Let Your Life Speak,  someone “out there” into the enemy, becoming leaders who oppress 
Listening for the Voice of Vocation: 
rather than liberate others.
Permaculture Activism
PERMACULTURE  was  originally  Australian  gardener  Permaculture activists initially work behind the scenes to 
Bill  Mollison’s  answer  to  industrial  agriculture,  which  identify natural allies and to gauge which way the wind is 
through  its  domination  mind-set,  destroys  land,  blowing before discerning what actions are appropriate. 
communities, and natural systems. He devised a basic  They also look for ways that community resources can 
set of principles—since elaborated by others—to guide  be organized and brought into focus. The basic goal of 
people in maximizing both the utility and the ecological  Permaculture activism, says Starhawk, is to help create 
health of a piece of land, primarily by looking for ways  “a  rich,  regenerative  environment  for  those  with  the 
to imitate and cooperate with nature. 
least  power  and  resources.”  This  process  may  begin 
with  community  gardens  in  inner-city  neighborhoods 
One of the principles is to take time to observe the land,  without access to fresh food, and move on to confronting, 
identifying where water and energy flow and how other  creatively and energetically, the powers that are standing 
elements are arranged so that you can become an ally of 
in the way of employment, education, healthcare, a clean 
those natural processes, rather than waging a frustrating  environment, and decent housing. 
campaign  to make  the  land do what  it isn’t naturally 
inclined to do. Permaculture also closes ecological loops  But it’s not about educated, privileged people coming in 
so that waste from one process becomes food for another.
and showing local residents what to do. She says, “It’s 
about transferring skills and building capacity—a sense 
In 2001, around the time of growing public opposition  of ‘gardening the community’ and not just the land.”
to economic globalization and the proposed Free Trade 
Area of the Americas (FTAA), American activist Starhawk  Significantly,  the  community-building  aspect  of 
and others began to apply Permaculture principles to a  permaculture activism doesn’t require immediate success 
wider  social  and  environmental  agenda.  Just  as  good  to be rewarding. There is joy to be felt just from creating 
gardeners try to be sensitive to what the land wants to  and  sharing.  Solidarity  and  earthy-hands-on  activities 
be, Permaculture activists begin by cultivating a shared  reduce the risk of burnout. As one community activist in 
vision of a more healthy, just, and sustainable world.  Portland, Oregon, put it simply, “Permaculture makes 
“There  are  many  young  people  today  who  don’t  like  you happy.”
the direction the world is going and want to change it,” 
Starkhawk notes, “but many of them don’t know what  <
they want to change the world to,” 
starhawk> and <>.
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

Palmer also helps to dispel the misconception that activism  national bodies. But legislative processes and treaty negotiations, 
and  contemplation  are  polar  opposites  and  that  time  spent  in  for all the good they may accomplish, do not feed and restore the 
thought, discussion, and nurturing the spirit wastes time and energy  individual soul. It is important, when we send Friends into those 
that should be channeled into action: 
often dark chambers, to offer appropriate soul care and to help 
The gift we receive on the inner journey is the knowledge that ours  them discern what vocation they are led to at this time. 
is not the only act in town. ... We learn that we need not carry 
the  whole  load  but  can  share  it  with  others,  liberating  us  and 
QEW has support groups for its representatives to FCNL 
empowering them. We learn that sometimes we are free to lay the  and the UN Commission on Sustainable Development. We should 
load down altogether.
ensure that their debriefings include opportunities to share feelings 
about what they have been doing and to encourage other emotional 
COUNTLESS PEOPLE around the world—teachers, scientists,  care, such as support committees in their Monthly Meetings.
inventors, artists, theologians, elected officials, etc.—are racing 
to repair the storm-wracked vessel of civilization, to steer it away 
We also need to nurture those who are called to nonviolent 
from the rocks, and to chart a new course. Some are mending rig- direct action and those who are experimenting with different ways 
ging and scoping the horizon. Others are pumping the bilges down  of being in the world (along with recovering lost skil s and wisdom). 
in the dark hold. All are valued.
They too can suffer from the world’s indifference and scorn. We can 
start by listening and trying to understand. Permaculture activism 
Most Friends today believe we need to carry our witness for  and Transition Towns are on today’s leading edge and good places 
a peaceful, just, and sustainable world to state, national, and inter- to start (see sidebar below). 
Transition Towns—Activism Based on Permaculture Principles
WHAT IF the place you call home was really prepared for a 
The  Transition  Town  movement  currently  has  member 
post-carbon world? What if people in your town or section 
communities  in  many  countries  worldwide  <www.
of your city gave the TV a rest and got together regularly>.
for local foods potlucks, discussions about sharing resources, 
I love the Transition Town idea of building resilience. What 
listening  to  speakers  and  watching  films,  making  music, 
will  the  world  be  like  when  oil  is  no  longer  cheap  and 
and having fun? What might that look like? Can you imagine 
abundant?  Can  we  adapt  to  that  and  still  have  rich,  full 
bringing people together who are from different political 
lives? One of the steps of following The Transition Handbook: 
viewpoints,  different  incomes,  and  different  educational 
From  Oil  Dependency  to  Local  Resilience  by  Rob  Hopkins 
is  to  create  a  positive  vision  of  the  future  of  your  town. 
If you are hard put to imagine such things, maybe you need 
The handbook is divided into three sections; “The Head,” 
to join the Transition Town movement. I live in Charlotte, 
“The Heart,” and “The Hands.” The beauty of this division 
a small, rural community of 3,800 just south of Burlington, 
is  its  positive,  localized  approach  so  that  problems  don’t 
Vermont.  We  have  farmers  and  farm  workers,  lawyers, 
seem overwhelming. In my work as QEW General Secretary 
doctors,  retail  clerks,  and  a  whole  mix  of  incomes  and 
I need to keep informed about the state of the world, and 
it could easily lead me to despair. But because of my other 
For the past five years small groups of neighbors have been 
work within my community, especially with Transition Town 
studying  the  Northwest  Earth  Institute  curricula  to  help 
Charlotte, I am able to get up each day with hope and joy.
understand  the  global  environmental  crisis  and  to  learn 
The Transition Town  Charlotte  steering  committee  is  now 
what can be done. Those of us who wanted a more town-
planning a “harvest potluck” supper for September where 
wide effort started the Charlotte Sustainable Living Network 
we’ll  give  10  families  backyard  composters,  plus  how-to 
(CSLN). We brought in interesting speakers, showed videos, 
books and weight scales to show how much organic matter is 
led workshops, and provided lots of information about local 
not going into the landfill. We’ll also provide a workshop on 
composting. We already have trained “energy visitors” who 
A little over a year ago, we who were most involved in CSLN 
go into neighbors’ houses to look for potential energy savings. 
were ready for real action and decided to start the process 
We are currently doing a survey of the resources and skills 
of becoming a Transition Town. 
available in our town. We work with our town’s conservation 
The  Transition  Town  movement  began  in  England,  using 
commission and energy committee and hope to include more 
Permaculture  principles  to  equip  communities  for  the 
town commissions and committees as allies. Our plans for 
dual  challenges  of  climate  change  and  peak  oil.  Their 
the coming year are to create “conversations” throughout 
methodology has a lot to do with tapping into the inherent 
the town to listen to fears, hope, and plans, and to discuss 
wisdom  of  a  community—just  as  Permaculture  gardeners 
our future.
tap into the inherent wisdom of natural communities. They 
How can I be anything but hopeful when surrounded by such 
believe that ordinary people have a lot of creative problem-
committed, enthusiastic, and caring people?
solving capacity—as long as they know what the problem is. 
—Ruah Swennerfelt
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

QEW Rep Feels Frustration and Hope at UN Climate Talks
The following is a condensation of a report to the QEW UN Support 
•  Annex I countries playing a game of, “if you do it, I’ll think 
Working  Group  that  Lindsey  Fielder  Cook,  an American  Quaker 
about following.”
living in Bonn, Germany, filed after attending the latest UN FCCC 
climate talks in that city last June. (The U.S. and European Union 
•  Annex II countries were full of mistrust, a sense of unfairness 
are among the “Annex I” countries.)
and a longing for Annex I countries to take “historical respon-
sibility.” But this can also be used as an excuse for inaction.
I was shocked by the following:
•  The lack of a sense of urgency or passion, except with the Island 
countries and radical left (Bolivia).
•  The focus on money/cost, not science.
•  The lack of discussion over immediate measures to counter 
emission rises (taking personal responsibility for lifestyles, in 
both Annex I and Annex II countries).
•  The desire for a solution without material sacrifice or political 
disturbance (usually a concern of democratic countries).
My two favorite quotations were:
“We must focus on the structural causes of climate change, 
and decide if we are to save capitalism or save the planet.” (Bolivia)
“The most difficult conflicts to solve are those without an 
enemy.” (Mediation Beyond Borders, noting that our lifestyles are 
I AM WRITING THIS from the Meridian Hotel in Bonn,  the enemy)
setting of the latest UN climate change talks under the United 
In the first days of negotiations, there were countless references 
Nations Framework for the Convention on Climate Change (UN- of the need to rebuild trust after Copenhagen, to be constructive. By 
FCCC). I live just a mile away, though I am here as an observer  the second week there was a sense of desperation and bottlenecking 
for Quaker Earthcare Witness. And though it is my first climate  political stands resurfacing. 
conference (my background is humanitarian aid), I am already 
finding the experience both fascinating and deeply disturbing.
In the first days I, the newcomer, was waiting for delegates 
from the Annex I countries to list how their countries were reduc-
For those of you who are unfamiliar with the UNFCCC, it  ing pol ution and natural resource depletion. I was obviously naïve. 
is an international treaty created with the objective “to achieve… I found the absence of this kind of discussion deeply disturbing. 
stabilisation of greenhouse gas concentration in the atmosphere at 
a level that would prevent dangerous anthropogenic interference 
In the first day I found myself writing, “It’s all about money.” 
with the climate system.” The UNFCCC Secretariat (based here  Delegations called for solutions coupled with economic growth. I 
in  Bonn)  supports  the  institutions  involved  in  these  processes.  did not hear a debate concerning the effectiveness of cap & trade, 
The UNFCCC Treaty was followed by the Kyoto Protocol, which  despite questionable performance. There was no mention (in my 
created legally binding measures for developed nations. By 2012, a  presence) of decreasing personal consumption in view of depleted 
new and more demanding framework must be negotiated to replace  natural resources.
the Kyoto Protocol. At present, the United States of America is the 
Temperature targets. The emphasis on “adaptation” appeared 
only Annex I country which has not ratified the Protocol. This has  to reflect an acceptance that serious emission cuts wil  not be made, 
slowed progress dramatically.
and therefore vulnerable countries must prepare. Talk of “1 degree, 
1.5 degrees, or 2 degrees” seemed to happen ingenuously, as if 
Part 1: Observations and Contacts
everyone secretly knew the political will was absent and tempera-
EVEN WITH FIRST IMPRESSIONS, I could identify very  tures would be higher. This fatalistic tone was strong with the U.S. 
serious bottlenecks, including:
mission. Bolivia and Micronesia continued to speak with urgency. 
•  The  old  definitions/division  of  developed  and  developing 
Emissions reductions. Again, in my newness, I was shocked 
countries is now used as an excuse for inaction.
by what had not been achieved. The discussion often focused on 
improving the efficiency of the “rules.” This was a source of deep 
•  Using the method of human politics to solve a scientific chal- frustration. As a negotiator from South Africa stated, “After four and 
lenge which will shift with action, but not compromise. 
a half years of discussions, we have spent too much time discussing 
•  A stunning lack of leadership.
and not deciding. Imagine if, from 11 June to 11 July, we spent the 
•  Approaching this as a trading or economic issue, rather than  whole World Cup discussing the rule for the length of the football 
as a science-based crisis.
field, rather than playing. That is what these talks feel like.” 
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

Shared scientific information. In the second week, I fol owed 
There is truth to my early observation that “it’s al  about 
an argument that appeared so obvious in need that its controversy  money.” The developing countries want to know how much money 
was  heartbreaking.  It  concerned  scientific,  technical  and  socio- they wil  get to develop clean energy and adapt to the consequences 
economic aspects of mitigation of climate change. 
of climate change. The developed countries, called Annex I coun-
It is both good to see the small and vulnerable countries ex- tries, whose fossil fuel dependant economies are responsible for the 
pressing such a strong voice and disturbing how surreal these talks  majority of emissions, wonder how much (little) money they need 
can be. Science is only rarely quoted in the negotiations, and getting  to commit, and how to reduce emissions while still making money 
solid data to the parties via the Secretariat is a potential struggle.  (a cap & trade system rather than a carbon tax). 
The EU representative expressed being “deeply disappointed that we 
The Kyoto Protocol commits Annex I countries to legally 
have not reached an agreement. . . We have no more time to waste.”  binding cuts, but not (yet) the rest of the world. China is not an 
Side presentations. I attended a presentation by Mediation  Annex I country, though it is now one of the biggest polluters. The 
Beyond Borders. A former member of the Swedish negotiating team  U.S. uses this example as an excuse for its own inaction. There is a 
stood up and said that in fact the talks desperately did need help.  strong presence here of oil companies and big business, as well as 
He then noted my presence and said, “The role of the Quakers on  environmental and social justice groups.
UNCCD was of capital importance. ... [It was] one of the condi-
tions for success. ... [T]he work the Quakers did in these cases is 
Member  State  delegates  talk  of  word  choice  and  finance 
essential and should be considered (mediation, quiet diplomacy,  measures and data processes on emission graphs. This makes the 
etc.) as having a role in these negotiations. ... Just getting the word  discussions somewhat surreal. Urgency is expressed mainly by the 
‘mediation’ into the text was not enough, these negotiations need  countries in the climate change firing line, that is, the island states 
which are a few feet above sea level. There is an increasing call for 
delegates to refer to the actual science of climate change, which 
Press conferences. In the U.S. mission’s presentation, deliv- might seem obvious, but it is shocking how few delegates refer to 
ered by Jonathan Pershing, I had to remember that, as a Quaker,  science. In the second week, a simple request for the UNFCCC 
I did not see violence as an answer. Yet I felt such anger, that I  Secretariat to prepare a report on scientific information already 
took a break from the negotiations on the following day. Jonathan  undertaken was rejected by most OPEC countries. Thankfully, the 
Pershing talked about the “marriage between science and pragma- U.S. and the EU did not object, Venezuela backed down, and the 
tism,” adding that the U.S. Administration could not do more at  proposal remains “on the table.” But it is shocking.
this moment with emission targets because “politics at home don’t 
allow that.” I found no leadership or risk or courage in their stand. 
Is this the best forum for negotiations? Most delegates are 
Overal , Pershing appeared to accept that much of the damage  positive about the role of the UNFCCC. The most vulnerable 
cannot be stopped.
countries (usually the poorest and smallest) say that in this forum 
Klima Forum. Fol owing the U.S. mission’s press conference,  they can be heard. But the UN is not the sole forum in which to 
the Klima Forum discussions were a breath of fresh air. They focused  seek reversal of climate change. Environmental NGOs stress the 
on personal action (in this case, Germany/Europe), starting with  crucial importance of encouraging our national capitols to take a 
a debate as to whether growth cannot be maintained at the pres- serious stand on climate change. Thus, when governments come 
ent level. The debaters asked, “Do we wait for a crash or prepare a  to the UN Climate Change negotiations, they can offer substance. 
shrinkage policy?” The discussions overal , though led by political y 
Climate change is an unprecedented challenge in our human 
progressive and often ideologically left speakers, were exactly what  history. The chance to halt a global temperature rise to 1.5 degrees 
I found missing at the UN climate talks, specifically on what must  is nearly gone and the chance for a 2-degree rise (as suggested in 
we do to live sustainably on this planet. 
the non-binding Copenhagen Accord) is at serious risk. Higher 
There was hope here for movement, in view of public outrage  temperatures wil  also lead to a greater melting of permafrost, which 
over the oil spill in the Gulf of Mexico. These seasoned observers  in turn releases methane gas and adds drastical y to global warming. 
saw the missions as more constructive but saw no resolution of the  Such global warming wil  cause unimaginable suffering if not bring 
“crunch issues” at this meeting.
into question our long term ability to live on this planet. There is 
not much time. We have the science, we have the chance, what we 
Part 2: Negotiating Our Future
need is the political will.
THESE CLIMATE NEGOTIATIONS are different from any- What can we do? A lot. These negotiations need a sense of 
thing I’ve ever experienced, and are arguably the most complex  urgency, and it is not coming from our politicians. So let us get off 
and important negotiations of our lifetime. If the negotiations fail,  our comfortable chairs and speak out. Then, when our children 
it is not just a region that will fall apart. It is our ability in the long  say, “Mom, what did you do? Where was your courage?” we will 
term to live on this planet. 
have an answer. 
—Lindsey Fielder Cook, Bonn, Germany
Quaker Eco-Bulletin 10:5  September-October 2010

Search Quaker Eco-bulletins