U. S. Population Passes 300 Million

Issue Date: 
November - December 2006
Volume and Number: 
Volume 6, Number 6
Judy Lumb and Barbara Day
PDF Version: 

Information and Action Addressing Public Policy 
for an Ecologically Sustainable World
Volume 6, Number 6  
         November-December 2006
U. S. Population Passes 300 Million
Judy Lumb and Barbara Day
Sometime in October of 2006 the U.S. population passed 
300 million. In the first U.S. census of 1790, the population of 
the new country was counted as 3.9 million. In 1915 the U.S. 
population passed the 100 million mark and in 1967 it passed 200 
million.1 The U.S. population is projected to continue to grow at 
a gradually decreasing rate for another two centuries, approaching 
450 million by 2100, under the middle assumptions of fertility, 
mortality,  and  migration—a  50  percent  increase  from  the  300 
million of today!2 (Fig.1)
The U.S. is adding three million persons every year, one person 
every 11 seconds. California alone is adding 900 persons per day. 
Approximately half of the increase is from the excess of births over 
deaths and half is from immigration. This rapid growth is at great 
cost to the health of the planet and to other species that share our 
space. In fact, the human population of the U.S. is already using our 
natural resources at a rate much higher than they can be regenerated 
and five times that of the poorest countries on Earth. Because of 
our over-consumption, additional persons in the U.S. have a much 
greater impact upon Earth than those of other countries.
In this QEB  we acknowledge this milestone of reaching 300 
There is a growing consensus that population, poverty and 
million people in the U.S. by expressing concern about our growing  gender equality are intimately linked. “Women’s level of education 
numbers and the impact our lifestyle has on the health of the plant.  is the strongest single background predictor of population fertility 
We ask, “Who are we?” and “What is our impact upon Earth?”
Friends’ Concerns about Population
Friends have always been commited to the equality of women.  
Friends have been aware for some time that the rapid growth  Thus, it is important that the most effective mechanisms for reduc-
of the human population is one underlying cause of social injustice,  tion of fertility and consequently reduction of poverty are:
wars, oppression, and environmental degradation. The Population 
• Improvement in education for girls and women,
Concerns Committee of Quaker Earthcare Witness (QEW) has 
• Readily available reproductive health services, and 
published brochures on population, sexuality, abortion, adoption, 
• Empowerment of women.8
and immigration,3 as well as a book of 23 essays on a variety of 
population issues.4 Recognizing that the problems of over-popula-
Who Are We?
tion and over-consumption in the U.S. are both contributors to  Immigrants
environmental degradation, the Population Concerns Committee 
We are all immigrants or descended from immigrants. The 
has been folded into the Sustainability: Faith and Action Com- first humans in the area now known as the United States came 
mittee of QEW. 
across the Bering Strait during the last big Ice Age when much of 
The  first  Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  focused  on 
population control and public policy.5 Other QEBs have 
Table 1. U.S. Population Ethnic Diversity in 2000
focused on emergency contraception and abortion,6 and 
on population expansion, resource usage, immigration, 
Ethnic Group
First Arrived 
(years ago)
of U.S. 
living in 
and the challenges of an aging population.7 
Friends have protested public policies that under-
Native American
mine family planning. “In his first day in office, President 
Native Hawaiian
Bush reinstated the U.S. policy that prohibits use of any 
U.S.  foreign  assistance  monies  to  any  family  planning 
organization that counsels women about the option of 
abortion.… But cutting off funds for contraception will 
lead to more abortions, not fewer.”5 

Earth’s water was frozen in glaciers so the sea level was low enough for a land bridge 
to emerge. Archeologists have determined that human migrations into this area began 
Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  is  pub-
approximately 12,000 years ago. Native Americans descended from those first settlers 
lished bi-monthly by Quaker Earthcare 
now make up approximately 1.2 percent of the total population with the highest poverty 
Witness (formerly FCUN) as an insert 
in BeFriending Creation.
rate (26 percent).8 Hawaii was first settled by Polynesian immigrants approximately 
1,700 years ago. The first Eurpoean immigrants joined the Native Americans  in 1598 
The vision of Quaker Earthcare Wit-
when Spanish colonists began to settle in what is now New Mexico. Two decades later 
ness  (QEW)  includes  integrating  into 
immigrants fleeing religious intolerance in northern Europe began coming to the east 
the beliefs and practices of the Society 
coast of the U.S. Some of them brought people of African descent as slaves. Immigrants 
of Friends the Truths that God’s Creation 
have continued to arrive through the centuries, but large numbers came as a result of 
is to be held in reverence in its own right, 
conditions such as the potato famine in Ireland, religious and economic problems in 
and that human aspirations for peace 
and justice depend upon restoring the 
Poland, and crop failures in Italy in the 19th and early 20th centuries.11  (Table 1)
Earth’s ecological integrity. As a mem-
In  recent  years  deteriorating  economic  conditions  and  political  oppression 
ber organization of Friends Committee 
throughout the world have brought more refugees and immigrants to the U.S. than 
on National Legislation, QEW seeks to 
to any other country—one-fifth of all international migrants. Persons born elsewhere 
strengthen Friends’ support for FCNL’s 
amount to about 12 percent of the total U.S. population.12 But the U.S. is not alone. 
witness in Washington DC for peace, 
Australia, Belize, Canada, and Ireland actually have higher percentages of foreign-born 
justice, and an Earth restored. 
persons among their populations than the U.S. has.13
QEB’s purpose is to advance Friends’ 
witness on public and institutional poli-
The U.S. is the third most populous country in the world—behind China with 1.3 
cies that affect the Earth’s capacity to 
support life. QEB articles aim to inform 
billion and India with more than one billion—and is also among the wealthiest. The U.S. 
Friends about public and corporate poli-
has the fourth highest gross national income per capita ($37,610), after Luxembourg, 
cies that have an impact on society’s 
Norway, and Switzerland, but the distribution of income in the U.S. is more like that 
relationship  to  Earth,  and  to  provide 
of a developing country. Studies of income distribution ranked the U.S. 71st in regard 
analysis and critique of societal trends 
to the percent share of income among the 40 percent lowest income households and 
and institutions that threaten the health 
62nd in regard to the percent share of income among the 20 percent highest income 
of the planet. 
households. All the other industrialized countries have much higher percentage shares 
Friends are invited to contact us about 
of income in the lowest 40 percent and lower percentages in the highest 20 percent, 
writing an article for QEB. Submissions 
that is, much fairer distributions of income.14 
are subject to editing and should: 
Both within the U.S., and between the U.S. and the poorer countries of the 
• Explain why the issue is a 
world, there is a large gap between those who have wealth, income, and resources, 
Friends’ concern.
the “haves,” and those who are lacking those same amenities, the “have-nots.” This 
• Provide accurate, documented 
accounts for the large immigration to the U.S. as the have-nots search for a better life. 
background information that re- 
flects the complexity of the issue 
Life is a great gift, but that gift is demeaned by both the stresses brought about by the 
and is respectful toward other 
increasing human population and the tremendously unfair distribution of resources, 
points of view.
both nationally and internationally.
• Relate the issue to legislation or 
corporate policy.
• List what Friends can do.
• Provide references and sources 
for additional information.
QEB Coordinator: Keith Helmuth
QEB Editorial Team: Judy Lumb, 
Sandra Lewis, Barbara Day
To receive QEB: 
Email: QEB@QuakerEarthcare.org
Website: <QuakerEarthcare.org> 
Mail: write to address below
Projects of Quaker Earthcare Witness, 
such as QEB, are funded by contribu-
tions to: Quaker Earthcare Witness
173-B N Prospect Street
Burlington VT 05401 
Quaker Eco-Bulletin 6:6  November-December 2006

What Is Our Impact upon Earth?
In the 1960s I believed that lowering human birthrates would be the 
most difficult task facing those who wished to achieve a sustainable 
society—because having fewer children was basically going “against 
biology.” In fact, lowering birthrates has proven easier than I expected, 
and substantial (but not enough) progress has been made since then. 
Reducing over-consumption has proven very much more difficult.
                         —Paul Ehrlich15
Environmental Sustainability Index
The big question is whether the U.S. can sustain life as it 
is today in the face of a rapidly increasing population. To assess 
sustainability the Environmental Sustainability Index (ESI) uses 
76  data  sets  that  measure  natural  resources  available,  pollution 
levels, environmental management,  and the capacity of a country 
to  improve  its  environmental  management.  The  result  is  ESI, 
an index of human well-being based upon quality of life and its 
sustainability.16 (Fig. 2)
The U.S. has the highest gross domestic product per capita, 
but an ESI that was well below most of the industialized countries. 
The  U.S.  ranked  45th  of  the  146  countries  studied.  Indicators 
showed that the U.S. had especially high levels of greenhouse gas 
emissions, high levels of pollution, and high rates of conversion 
of  natural  land.  However,  the  U.S.  track  record  for  wilderness 
preservation and investment in environmental management were 
positive indicators.
Ecological Footprint Analysis
Another  method  of  analyzing  sustainability  is  Ecological 
Footprint (EF) analysis. A global hectare (2.47 acres) is defined as a 
hectare of average productivity to meet human needs (biocapacity). 
The overall EF of the U.S. was 9.7 global hectares per person (ghp) 
in 2002. Only the United Arab Emirates was higher. In contrast, 
the average EF for the European Union countries was 4.7 ghp. 
The average for middle income countries was 1.9 ghp and for low 
income countries 0.8 ghp.17 
 EF analysis using 2002 data is represented in the figures (Figs. 
3-6). The width of each bar is equivalent to the total population in 
that group of countries. For example, the population of the African 
continent is 810 million. The height of each bar is the EF per person, 
and the area of each bar is the total amount of the footprint.
These figures tell the startling story of over-consumption in 
the U.S. The U.S. footprint is twice that of the other industrialized 
countries in most categories—in total footprint; food, timber and 
fiber footprint; and energy usage. The U.S. water usage footprint is 
three times that of all other countries, except those in the Middle 
East and the U.S. uses nearly twice as much water per person as 
those desert countries do. (Fig. 5)
The calculated available biocapacity on Earth is 1.8 ghp, but 
the biocapacity used by the human population on Earth in 2002 
was 2.2 ghp—about 20 percent more than we have. If everyone 
on Earth lived like we do in the U.S., it would take five Earths to 
support us! 
The amount by which the EF exceeds the biocapacity of the 
space available to that country is called the “ecological deficit.” The 
U.S. ecological deficit is -4.9 ghp, the fourth highest in the world, 
behind United Arab Emirates, Kuwait and Cyprus. Even with all 
Quaker Eco-Bulletin 6:6  November-December 2006

4   Stan Becker, Louis Cox, and Lisa L. Gould, eds., 2000. Population 
our resources, we are still living way beyond our  biocapacity. The 
Is People: A Friends Perspective. <quakerearthcare.org>
countries of the European Union are also living beyond their capac- 5   Stan Becker, Population. QEB 1:1 (May-June 2001). 
ity, but their ecological deficit is half that of the U.S (-2.4 ghp).
Richard Grossman, Emergency Contraception, Abortion, 
and Population Stabilization. QEB 3:2 (March-April 2003). 
One reason for U.S. over-consumption is our cars. The lifestyle 
of the average family in U.S. is dependent upon the convenience  7 Roy Treadway, Population Issues and Challenges in the 21st Century. 
of the private automobile. Most modern families in the U.S. can-
QEB 4:6 (November-December 2004). <quakerearthcare.org/
not function without a lot of driving. Families are spread all over, 

which requires travel for visits. Children are involved in organized 
 United Nations Population Fund. World Population 2005: The 
Promise of Equality: Gender Equity, Reproductive Health and the 
sports, the arts, and other activities. One cannot get to all the soc-
Millennium Development Goals <unfpa.org>.
cer games and ballet lessons on time without a private automobile.  9  U.S. Census Bureau, 2003, P.10: Hispanic or Latino by Race (Total 
Public transportation is either completely lacking or takes so long 
Races Tallied), Census 2000 Summary File 1. Persons of more than 
that it is not convenient. There are 237 million vehicles, which is 
one race are included with each ethnic group, so that the total 
0.81 vehicles per person in the U.S. On the highways 174 trillion 
will be more than 100 percent.  Persons who did not identify with 
any ethnic group (0.6 percent) are not included. 
gallons of gasoline are used per year. That is an average of 1,360  10 U.S. Census Bureau, 2003, P.159A-I: Poverty Status in 1999 by Age (Race 
gallons per year for each vehicle.19 
Alone) by Race and Hispanic Status,  Census 2000 Summary File 3.
U.S. Lifestyle and Culture
 Library of Congress Immigration Timeline <memory.loc.gov/learn/
Why does our use of Earth’s resources amount to as much as  12 U.S. Census Bureau,The Foreign-born Population in the United 
double the rate of that used by other industrialized countries? A 
States: March 2002, Current Population Reports, Populations 
visit to Sweden provided some insight. “The contrast that struck 
Characterists, p. 20-539, 2003. 
us the most was Sweden’s world-class transportation system. Cars  13 International Migration and the Millenium Development Goals, 
have a place, but the majority of Swedes get around on clean, quiet, 
2005. United Nations Population Fund. <unfpa.org/publications>.
energy-efficient rapid public transit.... Most Swedes don’t have to 
 Basic Indicators, The State of the World’s Children. UNICEF, 2005. 
be sold on the idea of bicycles as serious transportation....  Bicycle 
commuters have their own road systems, not mere ‘lanes’ squeezed 
 This response by Paul Ehrlich was in answer to the question 
“What longtime belief have you changed your mind about?” 
in as afterthoughts.”20 
Reprinted by permission from Stanford Magazine (Jan-Feb 2006) 
European countries have lived for centuries crowded into a 
relatively small space. The European migration to the U.S. was 
 Esty, Daniel C., Marc Levy, Tanja Srebotnjak, and Alexander de 
Sherbinin. 2005 Environmental Sustainability Index: Benchmarking 
based upon the promise of space and abundance of natural re-
National Environmental Stewardship. New Haven: Yale Center for 
sources—with no limits! Our culture has evolved with that frontier 
Environmental Law and Policy, 2005.
mentality, which has resulted in urban sprawl. Residential areas of  17 Global Footprint Network: 2005 Edition. <footprintnetwork.org>.
cities in the U.S. have spread farther and farther into the countryside  18 Living Planet Report, World Wildlife Fund, 2004. <panda.org/
which eliminates more and more natural and farm lands. 
19 Federal Highway Administration, Highway Statistics 2004. <fhwa.
Our consumption of Earth’s resources is way out of balance 
with that of the rest of the world’s population and far exceeds the  20 Ruah Swennerfelt and Louis Cox, Getting around in ‘Sustainable 
capacity of even our own natural resources. Our challenge is to 
Sweden.’ BeFriending Creation 19:4 (July-August, 2006) 
recognize that our over-consumption is a direct result of our cul-
ture. We must find ways to change our culture so we can reduce 
our impact upon Earth.
Because the impact upon Earth of additonal persons in the 
U.S. is so much greater than that of other countries in the world, 
What Friends Can Do
our increasing numbers are a serious problem. Reducing our impact 
1) Educate yourself and others about population matters.
upon Earth requires us to work at both reducing our over-consump-
2) Support reproductive healthcare. Work for change in the 
tion and stabilizing our population size. 
U.S. policy toward support for national and international 
family planning organizations.
The authors thank Stan Becker and Roy Treadway for their patient 
and comprehensive reviews of this article.
3)  Support  organizations  that  empower  women,  both 
nationally and internationally.
4)  Calculate  your  ecological  footprint  and  analyze  the 
1  U.S. Census Bureau, U.S. Interim Projections by Age, Sex, 
impact your family makes upon Earth.
Race, and Hispanic Origin , 2004. <www.census.gov/ipc/www/
usinterimproj> The figure of 3.9 million in 1790 was low because 
5) Organize discussion groups in your Friends Meeting around 
slaves and Native Americans, while enumerated in the census, 
our population growth, our impact upon the Earth and the 
were significantly undercounted.
cultural changes that are needed to reduce them.
2   United Nations Population Division. World Population to 2300
(Table A-11, p. 201) <www.un.org/esa/population/publications/
6) Write letters to the Editor and use other means to spread 
the word about the rapid increase in our population and our 
3   All these pamphlets are available for download at the Quaker 
over-consumption, and the best ways to reduce them.
Earthcare Witness website <quakerearthcare.org>.

Search Quaker Eco-bulletins