Friends' Economic Witness and Sustainable Commerce

Issue Date: 
May - June 2005
Volume and Number: 
Volume 5, Number 3
Erbin Crowell
PDF Version: 
Information and Action Addressing Public Policy 
for an Ecologically Sustainable World
Volume 5, Number 3                                                                                                                      May-June 2005
Friends’ Economic Witness & Sustainable Commerce
Erbin Crowell 
Sustainability, in most basic terms, is the recognition of the 
Friends’ Historic Economic Witness
material limits of Creation, and the conscious adjustment of our 
From its first days, the Religious Society of Friends has asserted 
claims on resources, both present and future, to a level that can  that living faithfully cannot be confined to places of worship but 
continue over time. Sustainable commerce, then, would consist of  rather must encompass every aspect of our lives. To the extent that 
economic structures that acknowledge the limitations of the physical  our economic relationships constitute our most tangible interac-
world and are conducted in a manner that supports the viability of  tion with one another and the world around us, Friends have long 
Creation in the long term.
wrestled with how to bring our commercial activities in line with 
What  should  be  clear  is  that  prevailing  economic  systems  our spiritual witness. Early Quakers were not just vocal critics of 
—the ways in which we conduct “business”—are overwhelmingly  conventional modes of commerce; they were also businesspeople 
unsustainable. Far from considering coming generations, our no- and active creators of alternatives.
tions of success are extremely narrow and short-sighted, defined 
George Fox, founder of the Quaker movement, spoke plainly 
primarily by profit generated for investors and overall growth in  to the connections between a faithful life and integrity in business 
economic activity, whether productive or destructive. Meanwhile,  dealings: “In fairs also, and in markets, I was made to declare against 
the structures that govern trade have become increasingly obscure  their deceitful merchandise and cheating and cozening, warning all 
and  undemocratic.  Rather  than  spreading  wealth  and  control,  to deal justly, to speak the truth, to let their ‘yea’ be ‘yea,’ and their 
they concentrate it on both local and global levels, while depleting  ‘nay’ be ‘nay’; and to do unto others as they would have others do 
the natural resources upon which all wealth—and life—depends.  unto them.”1 Early Friends gained a reputation for honesty and 
The results of this path are made visible in poverty, social conflict,  integrity in business, and many became successful. At the same time, 
environmental degradation, and mass extinction of species.
Quaker traditions of simplicity and plain living reduced expenses, 
What would models for sustainable commerce look like? In  freeing resources for other purposes in the community. 
general terms, they would measure success not simply in terms of 
In  response  to  growing  economic  success,  some  Friends 
growth or profit, but by a broad range of goals and indicators that  consciously limited their commercial engagements. Others came 
contribute to overall sustainability. They would 
to recognize the links between trade and oppression, and refused 

distribute wealth rather than concentrate it, 
to produce materials for war or purchase the products of slavery, 

serve the interest of the wider community, rather than  and appealed to members of the Society and others to disengage 
a privileged group, 
from such enterprises. John Bellers (1654-1725) recognized the 

be participatory, not exclusionary, 
primary role of labor in creating wealth and advocated the creation 

represent the true costs of a product or service—social  of working peoples’ associations. Later, influential leaders such as 
and environmental—rather than obscuring costs, and 
William Allen (1770-1843), John Bright (1811-1889) and George 

be regenerative instead of exploitative. 
Cadbury (1839-1922) represented a Quaker ethic of philanthropy 
Such models would necessarily abandon the concept of growth  that included community service, employee welfare and human 
as the primary mechanism for satisfying human needs, focusing  development. 
instead on the manner in which resources and power are distributed 
In the early Twentieth Century, the issue of commerce re-
among all stakeholders, including producers, workers, investors,  mained important to the Society, and the Faith and Practice of many 
communities and the earth. 
Yearly Meetings included a section on “Trade”. The 1930 edition of 
Most importantly, models of sustainable commerce will be  New England Yearly Meeting’s (NEYM) Faith and Practice identifies 
real and imperfect, rather than theoretical and infallible. They will  concerns with “control of industry,” proposing that employees and 
come about through community pressure, worker activism, inten- employers consider themselves “co-operators sharing in their com-
tional investment, government incentive and, most importantly,  mon purpose to serve their community.”2 The concept of formal 
entrepreneurial creativity. And they will push the boundaries of  representation for workers and consumers in relationship to business 
conventional trade by offering living alternatives that lead us to- owners and “wise experimentation looking toward answers to these 
ward a right sharing of resources and power not just in theory but  questions” is proposed. It is further asserted that wealth should be 
in our lives today. 
regarded as a means and not an end, its responsibilities “assumed 
For a longer version of this article and a list of resources on 
George Fox: Journal, ed. J.L. Nichalls, 1952, pp. 37-38
participatory,  sustainable  and  community-based  enterprise, 
2 Faith & Practice of New England Yearly Meeting of Friends: A Book 
please contact the author at <> or write to 
of Christian Discipline, 1930, pp. 46-52.
Erbin Crowell, 1245 Reynolds Rd., Chepachet, RI 02814 USA.

in a broad spirit of Christian service and brotherhood.” Such values found expression 
Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  is  pub-
in the development of models for more socially responsible business, ethical investment 
lished  bi-monthly  as  an  insert  in  Be-
and the growing food cooperative movement which laid the groundwork for modern 
Friending  Creation  by  Quaker  Eco-
natural and organic foods industries and movements for local food systems.3
Witness–National  Legislation  (QNL), 
The following edition of NEYM’s Faith and Practice, published in 1950, states 
a project of Quaker Earthcare Witness 
that “the development of a sensitive conscience concerning the existing maladjustments, 
(formerly FCUN).
unfair practices, and positive evils of our economic system should be a vital concern 
QNL  promotes  government  and  cor-
to all Friends,” asserting that “the problem of distribution in the world’s economic 
porate  policies  to  help  restore  and 
order should be a matter of profound Christian concern.”  During the same decade, 
protect  Earth’s  biological  integrity.  It 
British Quaker and industrialist Ernest Bader (1890-1982) began experimenting with 
works within and through the Religious 
worker-ownership, eventually turning his company over to his employees. Today, the 
Society of Friends for policies that en-
Scott-Bader Commonwealth is a worker-owned and controlled company operating on 
able  human  communities  to  relate  in 
mutually  enhancing  ways  to  the  eco-
an international level.5 While other “Quaker” businesses have been converted into inves-
systems of which they are a part. This 
tor-driven institutions indistinguishable from conventional firms, the Commonwealth 
witness seeks to be guided by the Spirit 
remains true to the values established by the founders who had the courage to give up 
and grounded in reverence for  God’s 
its control to their employees.
In the 1990s, Britain Yearly Meeting engaged in a process of “Rediscovering Our 
QEB’s purpose is to advance Friends’ 
Social Testimonies,” exploring traditional Quaker testimonies and their meaning in the 
witness on government and corporate 
modern world. Included in the resulting book, Faith in Action: Quaker Social Testimony
policy as it relates to the ecosystems 
was a section on Economic Values. “The testimony to economic values is not a tradi-
that sustain us. Each issue is an article 
tional Quaker testimony,” writes the Editorial Committee, “but it is traditionally an 
about  timely  legislative  or  corporate 
area on which Friends have spoken over the years. It therefore seemed only right that 
policy  issues  affecting  our  society’s 
it should be included in this examination of our Quaker social testimonies.”6 Included 
relationship to the earth.
in the dialogue are critiques of conventional economics as well as mention of alterna-
Friends are invited to contact us about 
tives such as simple living, ethical investment, sustainable development, socialism, Fair 
writing an article for QEB. Submissions 
Trade, and cooperative business.
are subject to editing and should: 
John Woolman and Contemporary Economic Concerns
•  Provide  background  information 
For many contemporary Friends, John Woolman (1720-1772) has been a vital 
that reflects the complexity of the 
source for reflection and inspiration as we consider economic concerns. Recognizing the 
issue and is respectful toward other 
links between trade and human suffering, Woolman appealed to Quakers of his day to 
points of view.
consider their consumer habits as integral to their witness to the world. “May we look 
•  Explain why the issue is a Friends’ 
upon our treasures,” he wrote, “and try whether the seeds of war have nourishment in 
•  Describe  the  positions  of  other 
these our possessions.”7 In his writings, he wrestled with the basic requirements of profit 
faith-based  and  secular  environ-
and economic growth, and the manner in which they led not just to the exploitation of 
mental groups on the issue.
labor, but to broader social conflict, ecological degradation, and the abuse of animals.
•  Relate  the  issue  to  legislation  or 
Woolman presents Friends with a radical notion: The things we buy and sell every 
corporate policy.
day are much more than their material substance or the service provided. Rather, they 
•  List what Friends can do.
are inseparable from the economic, social, and environmental relationships necessary 
•  Provide  sources  for  additional 
for their production. To extend this idea, when we purchase an item or service, cash our 
paycheck, invest in a company, or receive a dividend, we become entwined in a web of 
QEB Coordinator: Keith Helmuth
events and interactions that should be subject to our spiritual leadings. 
This vision directly challenged the prevailing understandings of Woolman’s day, 
QEB  Editorial Team: Judy Lumb, 
Sandra Lewis, Barbara Day
and largely continues to do so in our own. Economic globalization, while it is not a new 
phenomenon, has become accelerated and more comprehensive in its impact on the 
To receive QEB: 
world. What’s worse, the modern emphasis on marketing serves more often to obscure 
the processes underlying the products we buy, rather than communicating actual value. 
Website: <> 
Lost in the exchange of money for products—or the image ascribed to them—are the 
Mail: write to address below
economic impacts on workers, communities and the environment.
For many, Woolman’s witness has strengthened our modern critique of unjust or 
Projects  of  QNL,  such  as  QEB,  are 
unsustainable economic systems. Recognizing our own role in supporting these systems, 
funded by contributions to: 
we can avoid products, services and businesses that rely on relationships that run counter 
Quaker Earthcare Witness
173-B N Prospect Street
3 Bruyn, Severyn; p.15.
Burlington VT 05401 
Faith & Practice of New England Yearly Meeting of Friends: A Book of Christian 
Discipline, 1950, p. 87.
5 <>
6 Dale, Jonathan; p. 221.
7 Woolman, John; p.26.
Quaker Eco-Bulletin    May-June 2005

happiness of creation. Here we have a prospect of one common 
What Is Fair Trade?
interest from which our own is inseparable,” he continued, “that 
Fair  Trade  is  a  trading  partnership,  based  on  dialogue, 
to turn all of the treasures we possess into the channel of universal 
transparency  and  respect,  that  seeks  greater  equity  in 
love becomes the business of our lives…”8 For Woolman and many 
international trade. It contributes to sustainable development 
early Quakers, our economic lives were not just a necessity, but a 
by  offering  better  trading  conditions  to,  and  securing  the 
positive opportunity to fulfill God’s vision for a more just world. 
rights of marginalized producers and workers... Fair Trade 
organizations (backed by consumers) are engaged actively 
In this idea we can discern a call not to simply turn away from the 
in supporting producers, raising awareness and campaigning 
world of commerce, but to engage with it faithfully, joyfully and 
for  changes  in  the  rules  and  practice  of  conventional 
courageously, and actively steer it in directions that serve God, 
international  trade.  Fair Trade  organizations  have  a  clear 
Creation and community.
commitment  to  Fair  Trade  as  the  principal  core  of  their 
Lifting Up Economic Alternatives
Friends  have  been  active  throughout  our  history  not  just 
Key Principles of Fair Trade:
in the theoretical analysis of economic structures, but in the de-
• Creating  Opportunities  for  Economically  Disadvan-
velopment of alternatives that more closely reflect our faith and 
taged Producers. Fair Trade is a strategy for poverty 
perception of God’s will in the world. In the search for a more 
alleviation and sustainable development…
sustainable economics, it will be valuable to lift up this history: 
• Transparency and Accountability. Fair Trade involves 
from our early commitment to honesty and integrity in business, 
transparent management and commercial relations to 
to models of ethical investment; from simplicity and conscious 
deal fairly and respectfully with trading partners.
consumption, to modern consumer cooperatives; from concern 
• Capacity  Building.  Fair Trade  is  a  means  to  develop 
producers’ independence…
for  God’s  Creation,  to  organic  farming,  community-supported 
• Payment of a Fair Price. A fair price in the regional or local 
agriculture and land trusts; and from attention to employee welfare, 
context is one that has been agreed through dialogue 
to more radical models such as worker cooperatives and Fair Trade. 
and participation. It covers not only the costs of produc-
Looking forward, we may ask ourselves what our faith, which may 
tion but enables production which is socially just and 
be described as radically participatory—both individualistic and 
environmentally sound…
communal—can contribute to the search for an economics based 
• Gender Equity. Fair Trade means that women’s work is 
in justice, liberation, and sustainability. 
properly valued and rewarded. Women are always paid 
for their contribution to the production process and are 
For the past ten years I have had the opportunity to work 
empowered in their organizations.
with a company and community that has tested many of these 
• Working Conditions. Fair Trade means a safe and healthy 
questions. While not a “Quaker” business, we have attempted to 
working environment for producers…
make real many values that speak to Friends’ concerns. While we 
• The Environment. Fair Trade actively encourages better 
have experienced healthy growth over the course of our history, 
environmental practices and the application of respon-
what is more important is how the fruits of our business are distrib-
sible methods of production.
uted among stakeholders. As a Fair Trade Organization, our core 
From the International Fair Trade Association, a network of 
mission is economic partnership with the small farmers who grow 
businesses committed to these principles <>
our raw materials, paying them a fair price, sharing risk, and help-
to our understanding of just and sustainable economics. Organized 
examples include divestment and boycott campaigns, and invest-
What Is a Cooperative?
Definition: A cooperative is an autonomous association of 
ment in “screen” funds that do not invest in particularly pernicious 
persons united voluntarily to meet their common economic, 
enterprises such as the production of weapons and tobacco. Such 
social,  and  cultural  needs  and  aspirations  through  a 
approaches can dramatically influence the values and conduct of 
jointlyowned and democraticallycontrolled enterprise.
economic institutions.
Values: Cooperatives are based on the values of selfhelp, 
But disengagement can take us only so far in realizing more 
selfresponsibility, democracy, equality, equity and solidarity. In 
sustainable models of commerce. We may reduce our own role 
the tradition of their founders, cooperative members believe 
in unjust relationships, but risk absolving ourselves of other ways 
in the values of honesty, openness, social responsibility, and 
in which we benefit from the broader economic structures that 
caring for others.
remain in place. The critique of prevailing economic systems can 
Principles: The  cooperative  principles  are  guidelines  by 
also devolve into a negative attitude toward business in general, 
which cooperatives put their values into practice.
discouraging  Friends’  participation  and  reducing  the  potential 
1.  Voluntary and Open Membership.
impact we may have in bringing our witness to bear on trade and 
2.  Democratic Member Control.
3.  Member Economic Participation.
This brings us to an aspect of Woolman’s testimony that is 
4.  Autonomy and Independence.
cited less often. To the extent that we are influenced by God’s love, 
5.  Education, Training and Information.
Woolman believed, Friends should be moved to “take hold of every 
6.  Cooperation among Cooperatives.
7.  Concern for Community.
opportunity to lessen the distress of the afflicted and increase the 
Adopted by the 1995 Congress & General Assembly of the 
International  Cooperative Alliance,  Manchester,  England 
8 Woolman, John; p. 9.
Quaker Eco-Bulletin    May-June 2005

Equal Exchange Mission
What Friends Can Do
Equal  Exchange’s  mission  is  to  build  long-term  trade 
How can we as Friends engage more deeply in the search 
partnerships that are economically just and environmentally 
for a more sustainable model of commerce?
sound, to foster mutually beneficial relations between farmers 
and consumers, and to demonstrate, through our success, 
• We can actively discern God’s will for economic justice and 
the viability of worker cooperatives and fair trade.
sustainability in the world through worship and dialogue 
Guiding Principles
together and with the wider community.
• Trade directly with democratically organized small farmer 
• We can learn from our history and experience, and en-
courage new leadings to more sustainable models of 
• Provide producers with advance credit for crop production;
business, trade and economic relationships.
• Pay producers a guaranteed minimum price that provides 
• We can seek out the most promising and effective places 
a stable source of income as well as improved social 
to create such models, and use our spiritual, financial 
and  human  resources  to  support  them  where  they 
• Provide high quality food products;
already exist.
• Support sustainable farming practices;
• Build a democratically-run cooperative workplace;
• Develop more environmentally sound business practices.
Erbin Crowell is a member of Providence (RI) Monthly Meeting 
Equal  Exchange  is  a  worker  cooperative  and  Fair  Trade 
and since 1995 has worked with Equal Exchange, a worker-owned 
Organization trading with small coffee, tea, cocoa and sugar 
cooperative and Fair Trade Organization. He serves on the board of 
farmers <>.
trustees of the Cooperative Fund of New England and works with 
various Friends’ organizations. He and his wife, Kristin Howard, live 
and farm on eight acres in northwestern Rhode Island. 
ing them access markets. In trading with cooperatively organized 
farmers, most of whom grow organically on small-scale, diversified 
farms, we support them in their efforts to sustain their families  Adams, Frank T., & Gary B. Hansen (1987). Putting Democracy to Work: A 
and communities. As a worker cooperative, we are committed to 
Practical Guide for Starting and Managing Worker-Owned Businesses. San 
the democratic participation and engagement of employees in our 
Francisco, CA: Berrett-Koehler Publishers.
work, and limit our own compensation to a ratio of 3:1 from the  Barratt Brown, Michael (1993). Fair Trade, London & New Jersey: Zed 
highest paid employee to the lowest. As a business, we offer our 
customers quality products at reasonable prices and outside inves- Blum, Fred H. (1968). Work & Community: the Scott Bader Commonwealth & 
tors a reasonable but limited return. In essence, we have put capital 
the Quest for a New Social Order, London, England: Routledge & Keagan 
and profit to the service of our mission rather than the other way 
Paul. (Out of print)
Bruyn, Severyn (1980). Quaker Testimonies & Economic Alternatives. Pendle 
around. As part of a broader movement of alternative enterprises, 
Hill Pamphlet 231. Wallingford, PA: Pendle Hill.
we encourage change in the world of conventional business.
Dale, Jonathan (2000). Faith in Action: Quaker Social Testimony. London, 
At the same time, we are not perfect. In order to accomplish 
England: Quaker Home Service.
our mission, we must work with the parameters of the marketplace  Duchrow, Ulrich (1995). Alternatives to Global Capitalism; Drawn from Biblical 
and the needs of running a successful company. We have to balance 
History, Designed for Political Action. Utrecht, the Netherlands: International 
our ideals with offering products that consumers will purchase. We 
have our personal struggles and do not always agree. But what is  Geo Newsletter Staff, edsAn Economy of Hope: Annotated National Directory 
important is that every day we wrestle with the broader allocation 
of Worker Co-ops, Democratic ESOPs, Sustainable Enterprises, Support 
of resources, power and participation not just among ourselves, 
Organizations & Resources. GEO, 177 Kiles Rd., Stillwater, PA 17878.
but also among producers, investors, consumers and the environ- Krimerman, Len, ed. (1992). From the Ground Up: Essays on Grassroots & 
Workplace Democracy. Boston, MA: South End Press.
ment, and it is we ourselves who are accountable for answering  Morse, David (2001). Testimony: John Woolman on Today’s Global Economy
these questions.
Pendle Hill Pamphlet 356. Wallingford, PA: Pendle Hill.
A Call for Active Engagement
Quakers & Business Group (2000). Good Business: Ethics at Work. London, 
The challenge of economic sustainability requires the radical 
England: Quakers & Business Group.
re-engagement of Friends in business and commerce, joining the  Shuman, Michael H. (2000). Going Local: Creating Self-Reliant Communities 
faithful critique of existing systems with the active development 
in a Global Age. New York, NY: Routledge.
of alternatives. As we seek to bear witness in our daily lives, to  Stoller, Tony (2001). Wrestling with the Angel: Quaker Engagement in 
make our spiritual ideals real in the world, there may be no more 
Commercial and Public Affairs. London: Quaker Books.
important place to bring our efforts to bear than in influencing the  Thompson, David J. (1994). Weavers of Dreams: Founders of the Modern 
economic systems through which we most profoundly impact all of 
Co-operative Movement. Davis, CA: University of California Center for 
Creation. While our modern predicament may seem more broad  Wellman, David J. (2001). Sustainable Communities. NY, NY: World Council 
and urgent than that of early Friends, our history and testimonies 
of Churches.
have much to offer to the task. To the extent we are moved by the  Woolman, John (1793, 2001). A Plea for the Poor; or A Word of Remembrance 
Spirit, we will be led to bring our economic relationships into a 
& Caution to the Rich. Pendle Hill Pamphlet 357. Wallingford, PA: Pendle 
more just and sustainable balance.

Search Quaker Eco-bulletins