How on Earth Do We Live Now? Natural Capital and Deep Ecology: A Circle of Discernment

Issue Date: 
May - June 2009
Volume and Number: 
Volume 9, Number 3
Author: 
Sandra Lewis and Keith Helmuth
Quaker eco-Bulletin
Information and Action Addressing Public Policy 
for an Ecologically Sustainable World
Volume 9, Number 3 
 
 
 May-June 2009
How on Earth Do We Live Now?
Natural Capital and Deep Ecology: A Circle of Discernment*
Sandra Lewis and Keith Helmuth
Indeed, how on Earth will we live now—now that we are 
The Foundation and Framework that Shapes 
exceeding the capacity of Earth to support our way of life, now 
the Whole Human/Earth Relationship 
that our economy is filling up Earth, now that our excesses are 
Sandra Lewis
depleting and destroying natural resources and Earth processes 
that support life on the planet. David Ciscel’s article, “It’s the  The new California Academy of Sciences in San Francisco’s 
Golden Gate Park, celebrates life on Earth in all its com-
Economy, Friend,” (QEB 7:4, July-August, 2007), introduced the  plexity, beauty and grandeur. On my first visit I was struck by 
consideration of air, water, minerals, plants, animals, and services  the wording of the Academy’s mission, “to explore, explain and 
provided by eco-systems as “natural capital.” In his latest article,  protect the natural world.” This venerable, science-based institu-
“Steps on the Ladder to an Earth Restored” (QEB 9:2, March- tion has chosen to go beyond “exploring” and “explaining” the 
April, 2009), Ciscel suggests that bringing natural capital under  natural world, the traditional realms of science, and take a strong 
the management of the mainstream economic system will result  public advocacy position, i.e., to protect life on Earth. The new 
in ful -cost accounting of the human impact on the environment  building itself conveys a vivid message about the importance of 
and is essential to reversing our current destructive trends.
bringing the human enterprise into a sustainable relationship 
Considering both of these QEBs, the editorial team raised  with the natural world. 
a basic issue. Is Earth a subset of the human economy or is the 
Designed  by  Pritzker-award-winning  architect  Renzo 
human economy a subset of the biosphere? The predominant,  Piano, the Academy was recently awarded the Leadership in 
technological, human-centered approach assumes that Earth is  Energy and Environmental Design (LEED) Platinum rating 
a subset of the global economy that functions primarily to ben- by the U.S. Green Building Council and may be the “greenest” 
efit humans. The approach of deep ecology, developed by Arne  museum of its size in the world. Composed of recycled steel 
Naess, Joanna Macy and others, assumes that humans are one  and sustainably harvested wood, concrete, and glass, the new 
species among many in the larger community of life on Earth,  Academy uses 50% less energy than a building of comparable 
and that we cannot thrive economically, or otherwise, unless the  size and features solar lighting, natural ventilation, and high-
whole web of life thrives. Realizing that we wanted to explore  efficiency irrigation technology. A “living roof” of California 
these two world views in some depthwe established a Circle of  native plants with 57,000 square feet of photovoltaic panels 
Discernment (CoD).
around its perimeter is accessible to the public. 
Friends have a long history of innovative, technological 
All of the Academy’s exhibits and programs are designed 
development from iron mills to accounting systems. We tend to  to raise public awareness about issues of sustainability, as stated 
take a practical approach, which puts us into the human-centered  in their website:
technology corner. But many Friends have been led toward the 
deep ecology approach, because we understand the destruction 
The  Academy’s  green  building  signifies  its  commitment  to 
inherent in our current path. We do not expect our Circle of 
sustainability. The culture and internal practices mirror that 
Discernment to produce a tidy resolution to these great issues 
commitment  in  the  areas  of  energy,  water,  waste  manage-
ment, transportation, purchasing and food. Academy programs 
but aim to provide guidance to Friends as we seek to bring the 
highlight the living world and its connection to the changing 
human-Earth relationship into a sustainable balance.
global environment. Academy research focuses on the origins 
In this QEB we include two responses from CoD members, 
and maintenance of life’s diversity, and its expeditions roam the 
Sandra Lewis and Keith Helmuth, to David Ciscel’s “Steps on the 
world, gathering scientific data to answer the questions, “How 
Ladder” article. These essays include ideas we’ve been exchanging 
has life evolved, and how can it be sustained?” <calacademy.
within our CoD and are intended to advance our understanding 
org/science/sustainability_statement.php>
of the tensions and connections between the two world views 
What if the entire scientific enterprise of our country and 
we’re exploring. Our readers are invited to submit their own  our world functioned within the framework of a commitment to 
responses to this exploration. Please send written comments to  explore, explain and protect the natural world? What if econom-
<KeithHelmuth@gmail.com>.
ics, politics, business, religion, medicine, agriculture, education, 

etc., functioned as if protecting life on Earth was an integral part of their mandate? 
I thought about these questions as I began to write my response to the economic 
Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  is  pub-
lished bi-monthly by Quaker Earthcare 
perspective David Ciscel explored in the previous QEB, “Steps on the Ladder to 
Witness (formerly FCUN) as an insert 
an Earth Restored.” Economics is not a science in the same sense as physics and 
in BeFriending Creation.
biology are sciences, but one could say that the purpose of economic science is to 
explore and explain the dynamics of human economic activity. I suspect that few 
The vision of Quaker Earthcare Wit-
economists would suggest that part of their professional mandate is to protect the 
ness  (QEW)  includes  integrating  into 
health of the natural world. 
the beliefs and practices of the Society 
of Friends the Truths that God’s Creation 
Instead economic theorists and practitioners have advocated an agenda of 
is to be held in reverence in its own right, 
maximizing economic growth and efficiency at all levels of the human economic 
and that human aspirations for peace 
enterprise, no matter what the costs to the natural world. We are now caught up 
and justice depend upon restoring the 
in the whirlwind of environmental destruction that this world view has helped cre-
Earth’s ecological integrity. As a mem-
ber organization of Friends Committee 
ate. What if the same amount of human intelligence and creativity that has been 
on National Legislation, QEW seeks to 
directed toward maximizing economic growth and efficiency was applied to creating 
strengthen Friends’ support for FCNL’s 
human economic systems that enhance and protect the health of the natural world? 
witness in Washington DC for peace, 
The natural world is the ultimate source of the human economic enterprise. 
justice, and an Earth restored. 
Without water, sun, air, soil, plants, animals, and the Earth cycles and processes 
QEB’s purpose is to advance Friends’ 
that keep them going, there would be no life, no economy, no goods. It seems 
witness on public and institutional poli-
obvious to me that the field of economics should recognize this fact and include 
cies that affect the Earth’s capacity to 
protecting the health and vitality of this natural wealth as fundamental to its theories 
support life. QEB articles aim to inform 
and practice. David Ciscel goes toward this idea in his QEB piece, but some of his 
Friends about public and corporate poli-
cies that have an impact on society’s 
language betrays a traditional economic world view.  For example, he uses water to 
relationship  to  Earth,  and  to  provide 
il ustrate the concept of natural capital and concludes: “So the end result of seeking 
analysis and critique of societal trends 
an Earth restored is most likely an Earth managed [emphasis added] to minimize 
and institutions that threaten the health 
the impact of economic activity on activities dependent on water—now renamed 
of the planet. 
water capital.” To me the phrase “managing Earth” implies a world view that sees 
humans as dominant and separate from nature. It is an expression of human hubris. 
Friends are invited to contact us about 
writing an article for QEB. Submissions 
In  my  view,  humans  will  never  “manage”  Earth,  because  ultimately  the 
are subject to editing and should: 
forces of nature are much more powerful than we are. We can cause great havoc 
• Explain why the issue is a 
on Earth systems, as we are now with the climate system, but we can’t “manage” 
Friends’ concern.
the climate system. Human impact on the climate system or the water system or 
• Provide accurate, documented 
background information that re- 
any other system has consequences, unforeseen and otherwise, which we cannot 
flects the complexity of the issue 
escape. Nature bats last. We can, however, manage ourselves as individuals and we 
and is respectful toward other 
can work to manage the collective actions of our species to minimize our impact 
points of view.
on Earth’s life support systems. Some of the theories and tools of economics can 
• Relate the issue to legislation or 
help us in this project.
corporate policy.
• List what Friends can do.
This is a tall order given the size of the human population, the inadequacies 
• Provide references and sources 
of current economic models for tracking and valuing human economic activities 
for additional information.
and natural resources, and a mindset that has, for too long, viewed Earth primarily 
as a warehouse of commodities for humans to use for their exclusive benefit. David 
QEB Coordinator: Keith Helmuth
Ciscel’s uses of the term “green factory” as the source of our water and of water as 
QEB Editorial Team: Judy Lumb, 
a commodity are examples of this mindset. He says in his QEB piece that water is 
Sandra Lewis, Barbara Day
becoming scarce because, “….the economy…has a huge appetite for water…” and 
that water is “…no longer simply a part of the natural ecosystem,”… [but a]…”a 
To receive QEB: 
Email: QEB@QuakerEarthcare.org
semi-renewable form of natural capital, one which cannot be used sustainably 
Website: <QuakerEarthcare.org> 
unless it is made to follow the rules of real capital [emphasis added]…Suddenly 
Mail: write to address below
part of the world that has traditionally been managed by physical and biological 
 
systems is falling more and more under the management of the economic system.” 
Projects of Quaker Earthcare Witness, 
As the ecological economist Herman Daly has pointed out, the economy is a 
such as QEB, are funded by contribu-
subsystem of Earth’s system, not the other way around: 
tions to: Quaker Earthcare Witness
The most important change in recent times has been the enormous growth of one sub-
173-B N Prospect Street
system of the Earth, namely the economy, relative to the total system, the ecosphere….
Burlington VT 05401 
The closer the economy approaches the scale of the whole Earth the more it will have 
to conform to the physical behavior mode of the Earth. That behavior mode is a steady 
2
Quaker Eco-Bulletin 9:3  May-June 2009

state—a system that permits qualitative development but not 
A Bridge to the Future:
aggregate quantitative growth. <theoildrum.com/node/3941>
Awakening to the Reality of the Commons
We distance ourselves from the problem when we say it’s 
“the economy” that has a huge appetite for water. It is we hu-
Keith Helmuth
mans who have a profligate thirst for water and the wealth that  In the showdown between the capital-driven economy and the 
water can bring. It is we humans who have forgotten that water 
integrity of earth’s ecosystems, a new and hopeful metaphor 
is an essential source of life on Earth to be cherished and shared  has emerged—a bridge to the future.
with all other life forms. If we want future generations of any 
We have been hearing a lot recently about the consumer 
species to survive and thrive on this planet, we have no choice  economy “going over a cliff.” Even Tom Friedman, a once un-
but to stop desecrating and wasting water and begin protecting  abashed booster of ful  tilt globalization, has now reneged on the 
this sacred source of life. 
viability of the endless growth economy (New York Times, March 
The physical, chemical and biological systems that govern  8, 2009). Many folks would probably agree it is a good thing for 
Earth are basic because they provide the natural “capital” that  this Ponzi scheme economy to “go over the cliff,” except for the 
underlies al  other wealth. Economists, politicians, business own- fact that it is taking a huge swath of earth’s ecological and social 
ers, and the rest of us need to have a deep understanding of how  integrity with it. The ecological and social damage it has already 
these systems function and learn how to conduct our economic  done is one thing, but the chaos, disruption, and violence that is 
activities in ways that don’t undermine or disrupt these processes.  likely to come with the continuing breakdown of the economy 
This sounds very different to my ears than David Ciscel’s idea  is, indeed, staggering to contemplate, and now behold.
of bringing these natural systems, “more and more under the 
The logic of the case is that if we want to save a reason-
management of the economic system,” or making them, “fol ow  able fraction of the benefits of civilization, we have to save the 
the rules of real capital.” Our current economic crisis has shown  economy as well. That doesn’t mean saving the economy in its 
us the fal acies and unreality of the rules governing so-cal ed real  present form. It means building a bridge to the future in which 
capital—trillions of dollars of which have evaporated into the  the economy supports biodiversity, ecosystem resilience, envi-
ether in a matter of months.
ronmental justice, and the security and well being of human 
Our ancestors, ourselves, and our children have all been  communities —a whole earth economy that works to the benefit 
given the most amazing gift of life, because our home planet  of the whole commonwealth of life.
embodies the conditions that bring forth and support life. So far 
Foremost among those who are calling for and showing 
as we know now, it is the only planet fit for humans and other  how the bridge to the future must be built is James Gustave 
Earthly life. The planetarium show at the Academy, “Fragile  Speth, Dean of the Yale School of Forestry and Environmental 
Planet,” takes us on a voyage that begins from the Academy’s  Studies. His most recent book, The Bridge at the Edge of the 
living roof, lifts up through the atmosphere to gain an astronaut’s  World: Capitalism, the Environment, and Crossing from Crisis 
view of Earth, then travels to the Moon, Mars, and beyond to  to Sustainability, holds the capitalist economy responsible for 
search for habitats that might host life, and returns to Earth  worldwide ecological degradation and the “over the cliff” trajec-
without finding any. On return the voice-over narrative ends  tory on which it is taking human adaptation. What is especially 
with a brief phrase that succinctly describes the human species  remarkable is not that this analysis is new, but that Speth, a man 
and the responsibility that goes with the amazing gift we’ve been  of mainstream American environmental policy and politics, is 
given: “Bright child of the planet, protector of Life.” 
now making this case and offering his insight on how economic 
We humans are bright and clever and capable of all kinds  institutions and policy must change if a bridge to the future is 
of brilliance in meeting our needs, in following our dreams and  to be built over the ecological and social catastrophe to which 
curiosity, and then reflecting on what we’ve done. At this point in  the failure of capitalism has brought human adaptation. He is 
time, the fact that we can explore and explain much about life on  now calling for the kind of social movement and street demon-
Earth is essential to protecting life.  But will we remain children  strations on climate change that previously galvanized political 
by refusing to accept the responsibility that goes along with our  action on civil rights. 
unique gifts? Wil  we abandon our single-minded pursuit of hu-
Building a bridge to a whole earth economy will require 
man well-being, regardless of the cost to the whole community  a variety of approaches to understanding the human situation, 
of life? If we are to grow into maturity as a species, it seems to  and the integration of these approaches into effective action. 
me that we must choose to bend the arc of our knowledge and  As we contemplate the fate of the human-earth relationship 
bril iance—whether  it  be  in  science,  economics,  technology,  and build a bridge to the future, two of these approaches are in 
business, or any other realm of the human enterprise—toward  notable tension, the “natural capital” approach and the “deep 
protecting life and ensuring that future generations of al  species  ecology” approach. They might also be thought of colloquially 
can enjoy the same gift of life we have been given. This choice  as the “engineering/management approach” and the “let it be 
cannot be an afterthought, but the foundation and the frame- approach.” 
work that shapes the whole human/Earth relationship.
Quaker Eco-Bulletin 9:3  May-June 2009
3

These worldviews are both aiming at ecologically sound  ing instead of sharing dominates many of the large corporate 
human adaptation, but what this means and how we get there  structures of economic and political life. 
are in significant tension. These two approaches flourish among 
The  commons  are  now  increasingly  vulnerable  to  ex-
Friends, as wel  as in the larger circles of concern over the human- propriation by powerful corporate interests, as they roam the 
earth relationship. If we want to combine our best efforts in  world seeking opportunities to advance their mission of wealth 
effective action toward an “earth restored,” we need to dialogue  accumulation. This mission recognizes no limit on what it has 
this tension into creative witness and action. The bridge to the  the self-assigned “right” to take over and exploit. For example, 
future needs structural discernment.
ninety percent of the arable land of Madagascar is now owned 
When I ponder this dialogue, I realize that not only does  outright by a single corporation. Both the natural capital com-
this tension emerge between persons in their differing approaches  mons of Earth’s life support systems and the cultural commons 
to understanding and action, but it can also emerge within per- of knowledge and skills are seen as “resources” for exploitation 
sons as they work to understand what is going on in the world  and  private  wealth  accumulation. The  structural  violence  of 
and how to deal with it. I can certainly testify that this tension  great inequity that accompanies this exploitation, and the overt 
is alive within me. Having been a student of economics and a  violence of emerging “resource wars” are increasingly prominent. 
business person for most of my life, I can easily argue in the  The culture of these corporate elites is as interested in building 
morning that protecting earth’s ecosystems can best be achieved  a bridge to the future as we are. The difference is in the kind 
by the proper valuation of “natural capital” and ful -cost account- of bridge they wish to build and in the destination they aim to 
ing. But in the evening, as I gaze at the globe on my library’s  reach. 
fireplace mantle and feel the earth and its encompassing life 
The human prospect now includes the question, “will ac-
rol ing along through eons of cosmic experience, the confidence  cess to the means of life be increasingly controlled by a small 
of my morning argument is swept into doubt. When I still had  number of large corporate interests and their political allies, or 
a farm to run, the morning would again, of necessity, bring my  will human communities, in all their variety, retain vital and 
management confidence back into play. 
resilient relationships to their local and regional environments?”
These divergent casts of mind are present most of the time, 
The way this great question is answered in the economic 
and I try to make good use of them. The more I think about  and political practice of communities around the world will 
this dichotomy, the more the reality of the commons comes into  determine, to a large extent, the fate of the commons in both 
focus as a fundamental element of the bridge to the future, and  domains and the quality of human life in the future. Perhaps 
as the context for holding natural capital and deep ecology in  we have now come to a “teachable moment” with respect to the 
creative tension.
commons and the ethic of stewardship. Perhaps the overreach of 
The reality of the commons is revealed to us in two do- corporate interests and, the world wide movement of indigenous 
mains: the cultural arrangements of knowledge and skills that  and  community-based  cultures  asserting  their  right  to  exist, 
support human  communities,  and the  underlying  and  over- mark a turning point and a new opening in the struggle for the 
arching forms and processes of earth’s life support systems. The  commons and the practice of right relationship. 
reality of these domains as the commons of our existence comes 
Neither natural capital nor deep ecology leads necessarily 
into view with a double-barreled sense of solidarity—human  to this political question. But solidarity does. Both human soli-
solidarity and solidarity with earth as a commonwealth of life.  darity and solidarity with earth’s commonwealth of life require 
Awakening to the reality of the commons in both domains  that the spiritual and cultural struggle for access to the means 
may offer a key to fruitful dialogue between the world of natural  of life be joined. Access to the commons for building a bridge 
capital and the world of deep ecology. A comprehensive sense of  to the future will join both natural capital and deep ecology in 
the commons kindles an encompassing sense of solidarity. The  a task that transcends division. 
well being of human communities within the world of natural 
capital, and the well being of the commonwealth of life within  Sandra Lewis is a clinical psychologist and founding member 
the world of deep ecology may, in this context, find a way to  of the Ecoberries Affinity Group in Strawberry Creek Friends 
join hands and work together for an “earth restored,” even if  Meeting in Berkeley, CA, and has been a member of the QEB 
their world views remain in tension. 
editorial team since its beginning in 2001.
If we awaken to the totality of the commons as a field of  Keith Helmuth is member of New Brunswick Monthly Meeting 
action on the bridge to the future, the differences between the  (Canada) and a member of the Board of Trustees of Quaker 
natural capital approach and the deep ecology approach should  Institute for the Future. He is a research associate of the Institute 
not hinder collaboration. Solidarity will be our common guide,  and the coordinator of its Circles of Discernment Program.
and if our views of right relationship don’t quite mesh, at least 
they should not clash in conflict. Meanwhile, we have another 
Would you like to contribute to this exploration? Where 
reality that confronts us with regard to the commons. The ethic 
do you stand in the spectrum between natural capital 
of competition, domination, and wealth accumulation is still 
and deep ecology? How do you resolve the dilemma?
seen by many elements of our society as an acceptable way to 
Please send comments to <KeithHelmuth@gmail.com>
organize economic and social relationships. An attitude of grasp-

Search Quaker Eco-bulletins