The Growth Dilemma: Understanding the Need for Change

Issue Date: 
March - April 2011
Volume and Number: 
Volume 11, No 2
Quaker eco-Bulletin
Information and Action Addressing Public Policy for an 
Ecologically Sustainable World
Volume 11, Number 2 
 
 
March-April 2011
The Growth Dilemma: Understanding the Need for Change
Ed Dreby
“The only people who think exponential growth can go on forever are madmen and economists.”
 
 
 
 
 
 
 
 
 
—attributed to Kenneth Boulding
Humanity faces a profound dilemma, which is perhaps most  and contraction will lead to collapse unless expansion is restored. 
compel ing for those of us in the United States. The produc- The threat of collapse has now become evident in our financial 
tivity of our nation’s growth economy during the 20th century has  markets. Yet it is hard for many people to realize that the design of 
transformed our way of life. Yet according to many indicators, the  our current monetary system has a central role in this instability. 
world’s human economies have become larger than the earth’s com-
Stable  systems  possess  stabilizing  mechanisms,  of  which 
monwealth of life can continue to support, and ours is the largest.  the thermostat of a heating system is the clearest example. If the 
Even so, as a nation we continue to view economic growth  system gets cold it warms itself up. If the system gets hot it cools 
as essential to our wellbeing. We fail to consider how our circum- itself off. But our growth economy is dominated by destabilizing 
stances have changed because of past growth, and how more growth  mechanisms. Changes in the system are self-perpetuating and self-
in these new circumstances contributes to many socioeconomic  reinforcing. What goes up keeps going up with increasing speed 
problems that can no longer be ignored. For example: 
until it crashes, like a fire which spreads until it runs out of fuel. 
•  Wealth is steadily becoming more concentrated in the hands 
The expansion of market economies, especial y our own, has 
of fewer people. 
been fueled for five centuries by the inclusion of new territories, 
•  Those with more than enough are urged to buy even more.
resources, and people; and, quite literally, by new fuels for the 
•  Those in debt are urged to borrow more.
past century and a half. Over this time our monetary, banking, 
and financial systems evolved to promote this expansion. 
•  There  are  not  enough  secure  jobs  with  decent  wages  and 
benefits for those who need them.
By the mid-1960s a few brave souls began to raise questions 
•  Many of the working poor are unable to improve their con- about the limits to economic expansion. Kenneth Boulding was 
dition. 
one of the first. In “Earth as a Spaceship” (1965), and “The Com-
ing Economy of Spaceship Earth” (1966), he explained that we 
•  Financial speculation has become a dominant feature of our  could no longer act as though the earth was illimitable. We need 
economy.
to change from an exploitive and reckless “cowboy economy” to 
•  Government is unable to prevent pollution, over-harvesting,  a “spaceman economy” that is part of a cyclical ecological system. 
and destruction of wildlife habitat.
But the commitment to economic growth prevented most people 
Most people do not understand that economic growth inten- from taking these questions seriously. 
sifies rather than solves these problems. Fifty years ago the market 
The physical resource base of our real economy is approach-
economy seemed highly successful at improving many peoples’  ing,  and  in  numerous  ways,  is  past  its  peak.  Our  economy’s 
lives. The growth economy continues to sell itself, and it is hard  social foundations are significantly stressed. Yet our leaders are 
to imagine any alternative. This makes it easy to attribute these  committed to restoring expansion because without expansion, 
problems to greedy corporate executives, misguided and corrupt  the current economic system will contract to its collapse. Our 
politicians, and excessive consumption and materialism.
economy’s instabilities are now most evident in our burgeon-
Yet not long ago, Thomas Berry warned against blaming our  ing financial economy, to which the real economy has become 
problems on evil people. There will always be evil people, he said,  increasingly subservient. 
but our problems are because so many good and capable people 
If we want our real economy to endure, we need to secure 
are doing an excellent job of what they are expected to do.
its  foundations  by  replacing  the  growth  system’s  destabilizing 
Blaming others’ moral failings is a barrier to understanding  mechanisms with stabilizing mechanisms. Otherwise our econ-
that in our new circumstances, the growth economy itself is a fun- omy’s instabilities will continue to do great harm to our human 
damental problem because it cannot function as a stable system.  communities and to the larger commonwealth of life on Earth 
In its current form, if our economy doesn’t expand it wil  contract,  to which we all belong.

What are the growth system’s destabilizing mechanisms? 
Quaker  Eco-Bulletin  (QEB)  is  pub-
The first is the design of the current banking system. Banks create new money 
lished bi-monthly by Quaker Earthcare 
by loaning more than they receive as deposits. This has the effect of substantially 
Witness (formerly FCUN) as an insert 
increasing the money supply. When the money created by bank loans gets spent and 
in BeFriending Creation.
returned to the banking system as new deposits, it can be used for more loans to 
The vision of Quaker Earthcare Wit-
create more money. This process is called “the multiplier effect” of fractional reserve 
ness  (QEW)  includes  integrating  into 
banking (see side-bar below). 
the beliefs and practices of the Society 
In addition, the banking system has a multiplier effect on money the Federal 
of Friends the Truths that God’s Cre-
ation is to be held in reverence in its own 
Reserve System creates by issuing Federal Reserve Notes to support the private banking 
right,  and  that  human  aspirations  for 
system and to buy government bonds from the U.S. Treasury. But there is also a reverse 
peace and justice depend upon restor-
multiplier effect because the money created by loans disappears when the loans are 
ing the Earth’s ecological integrity. As a 
repaid; unless, that is, an equivalent amount of new money is created by new loans.
member organization of Friends Com-
Preventing a reverse multiplier effect is most easily accomplished if borrowers 
mittee  on  National  Legislation,  QEW 
seeks to strengthen Friends’ support for 
only pay the interest when it is due and never pay back the loan itself. This applies 
FCNL’s witness in Washington DC for 
to retailers who use a permanent line of credit to finance their inventory and to 
peace, justice, and an Earth restored. 
households that do not pay all their credit card debt. It also applies to government 
QEB’s purpose is to advance Friends’ 
debt on which interest is paid but which is not expected to be retired. Indeed, the 
witness on public and institutional poli-
national debt helps create the money supply that enables the economy to function.
cies that affect the Earth’s capacity to 
The destabilizing aspect of fractional reserve banking is that when the economy 
support life. QEB articles aim to inform 
is expanding, banks want to increase their loans, thus fueling the expansion. Con-
Friends about public and corporate poli-
cies that have an impact on society’s 
relationship  to  Earth,  and  to  provide 
analysis and critique of societal trends 
and institutions that threaten the health 
How Our Money Is Created by the Banking System
of the planet. 
 and the Instabilities This Causes
Most people think our nation’s money is created by the federal government, but this is 
Friends are invited to contact us about 
not true. While authorized by the government, money is actually created by the banking 
writing an article for QEB. Submissions 
system.
are subject to editing and should: 
There are two types of money: base money consists of the coins and bills in our pockets, 
• Explain why the issue is a 
and bank money consists of credits in bank accounts. Less that 5% of the U.S. money supply 
Friends’ concern.
is in the form of what we think of as real money. More that 95% of the U.S. money supply 
• Provide accurate, documented 
exists as “money in the bank,” i.e., as credit balances in accounts in the banking system. 
background information that re- 
flects the complexity of the issue 
What is the source of the base money? In past centuries, base money was usually gold 
or silver coinage and its sources were mines and mints. But as industrialized nations 
and is respectful toward other 
established central banks, their bank notes often functioned as base money. 
points of view.
• Relate the issue to legislation or 
The federal government established the Federal Reserve System (referred to as “the 
corporate policy.
Fed”) in 1913 as an independent central bank. Private banks have legal responsibilities 
to the Fed, in which they have accounts and make deposits, and from which they can 
• List what Friends can do.
borrow funds and receive services. Since 1971 in the United States, all our dollar bills 
• Provide references and sources 
have been created by the Fed, and are designated as Federal Reserve Notes, even though 
for additional information.
they are printed by the U.S. Mint. 
QEB Coordinator: Keith Helmuth
The Fed instructs the Treasury to print Federal Reserve Notes, primarily to pay for the 
government bonds it buys from the Treasury. Thus, base money is created by the Fed and 
QEB Editorial Team: Judy Lumb, 
backed by the U.S. government bonds that are owned by the Fed, sold to other banks, 
Sandra Lewis, Barbara Day
or sold in the bond markets here and overseas.
Bank money is created when banks make loans through a process called fractional reserve 
To receive QEB: 
banking that has steadily evolved since its 17th century origins in the Netherlands and 
Email: info@quakerearthcare.org
England. It stems from the reality that as long as people with money in the bank believe 
Website: <QuakerEarthcare.org> 
they can withdraw cash if they need it, they are content to leave most of their money 
Mail: write to address below
in the bank. 
When we receive and spend money by checks, the banking system simply shifts money 
Projects of Quaker Earthcare Witness, 
from one account to another account by changing numbers rather than exchanging cash. 
such as QEB, are funded by contribu-
So a bank only needs to have a fraction of its depositors’ money available as cash, and 
tions to: 
can use the rest to make loans. 
Quaker Earthcare Witness
When a bank makes a loan it credits the borrower’s account with the value of the loan. 
173-B N Prospect Street
Thus  it  creates  money  the  borrower  can  spend  that  didn’t  exist  before.  In  the  real 
Burlington VT 05401 
economy, banks usually expect borrowers to “secure” loans with property the bank can 
sell to cover the loans if the borrowers cannot pay their debts. In the financial economy, 
cont’d p. 3
2
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011

versely, when the economy is contracting, banks are apt to further 
If more money is not created by new debt, some debtors will 
the contraction by making fewer loans.
default and lose their collateral; or some loans will have to be refi-
The second destabilizing mechanism is the institution of money  nanced, which is one way of creating more debt. Either way, when 
based on interest-bearing debt. More than 95% of al  modern money  debtors are unable to repay loans, banks are the immediate losers 
is created as debt on which interest must be paid. There are costs  and less apt to make new loans. This creates a self-reinforcing cycle 
involved in managing loaned funds that are covered by interest  of a contracting money supply and declining economic activity.1
payments. But most interest payments exceed those costs. 
The third destabilizing mechanism is the exponential aspect of 
This means that for almost every dollar in circulation some- compound interest. The compounding of interest is the predomi-
one is paying interest to someone else, and there is a continuous,  nant practice in our current monetary system. This increases the 
systemic effect of transferring financial wealth from debtors to  level of aggregate debt exponential y, either because when interest is 
lenders. The concentration of wealth we are now experiencing is  paid it is often not spent but used to create more debt, or because 
arguably due in part to this effect, which is already destabilizing  when interest is not paid it accumulates as more debt. 
and will only become more so. 
Compounding interest also increases the value of savings 
The interest charged on a loan, even if it only covers the  exponentially. This practice for accumulating financial capital is 
costs of administering the loan, makes the amount of the debt  standard practice for pension funds, insurance companies, foun-
the loan creates greater than the amount of money the loan cre- dations and households. Likewise, becoming trapped in a cycle 
ates. As long as more money is created by new debt before the old  of debt due to compound interest is a common occurrence for 
debt plus interest comes due, there will be enough money in the  businesses, households, and governments. 
system to go around. Yet this means that to support the system 
This design feature of the monetary system compounds the 
there is a constant incentive to increase the level of debt and also  transfer of financial wealth from borrowers to lenders. In today’s 
of economic activity in general, i.e., growth.
context it transfers wealth from small businesses, households, and 
How Our Money Is Created by the Banking System (cont’d)
money is more often created by loans for which there is no tangible  and offshore banks have pretty much been able to create as much 
asset to secure them.
money and debt as they thought they were able to risk. 
As we know, banks charge interest for making loans, some of which they  It is a huge mental challenge to imagine how this process underlies the 
use to pay for the costs of their operations. The rest they get to keep  entire national and global monetary system. As John Kenneth Galbraith 
as profit. The more loans they make, the more money they create, the  once wrote, “the process is so simple...that the mind is repulsed.” The 
more interest they are paid, and the more profit they make. 
system works because the banks make loans they expect borrowers 
The globalized monetary, banking, and financial systems have become  to pay back; and because the banks are trusted to make it work. This 
so complex they are incomprehensible to most of us. Treating the whole  is why it is so difficult when the system fails, because trust is lost.
banking system like a single small bank makes it a lot easier to see how  There are three complicating factors that cannot be ignored.
fractional reserve banking creates so much of our money.
1)  The borrowers must go out in the world to use their labor and 
In the illustration below (Table 1), the process by which bank money 
resources they acquire to produce something that can be sold 
is created begins with a cash deposit of $1,000. A fraction (10%) of the 
to earn money in the marketplace to pay back their loan. There 
deposit is used as a reserve to cover cash withdrawals, and the balance is 
must be opportunity for borrowers to do this for the system to 
loaned by entering it as a credit to a borrowers’ account, so the borrower 
work.
can write checks. If the borrower then makes purchases with checks 
2)  As  borrowers  pay  back  their  loans,  the  money  created  when 
that are deposited in the bank, these new deposits can be used to make 
the loan was made ceases to exist. It is taken off the banks’ 
more loans, leading to more purchases and more deposits. After only 
books  and  the  money  supply  shrinks.  To  prevent  this,  banks 
three rounds in this example the multiplier effect is more than 3.4 times.
must continually find new borrowers to create more money by 
Table 1. Multiplier Effect of Banking System
incurring more debt.
 
 
Deposit  
Reservea   Loan 
Interestb
3)  When  banks  make  loans,  the  money  they  create  is  only  the 
Cash deposit  
$1,000 
 $100  
$900  
$45   
 
amount  of  the  loan,  not  the  amount  of  the  debt  created  by 
New deposit 
$900  
 $90 
 $810 
 $42
the loan plus interest. This means there is not enough money 
New deposit 
$810 
 $81 
 $729  
$39
created by loans for borrowers to pay their debts. Either some 
New deposit 
$729 
 $73  
$656 
$33
borrowers  won’t  be  able  to  pay,  or  banks  must  keep  making 
Total 
$3,439 
$344 
3,095  $159 
more money with more loans so there is enough money in the 
a10% of the principal is held as Reserve.
present to pay past debts. 
b5% interest is due.
Each of these factors create the need for more—more resources, more 
In  practice  the  cash  deposit  stays  in  the  bank  as  a  reserve  to  cover  labor,  more  production,  more  debt,  and  more  money—to  keep  the 
withdrawals from all the new deposits. As long as everyone uses the  system working. And, of course, if too many people try to withdraw 
bank rather than exchanging cash, and the bank is able to find borrowers  their  funds,  or  if  borrowers  cannot  pay  off  their  loans,  the  system 
for all the loans it can make, with a reserve ratio of 1:10 (10%) there  will fail.
will be a multiplier effect that approaches 10 times the initial deposit.   When the system fails because borrowers cannot pay, bankruptcies 
As the reserve ratio is reduced, the multiplier effect is enlarged. If the  and foreclosures function as a “relief valve.” They also function to 
reserve ratio is 1:20 (5%) the multiplier effect can approach 20. In modern  transfer real assets from borrowers to lenders, which often means from 
practice the reserve ratio can be even less. In recent years, deregulated  households and small businesses to financial institutions.
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011
3


the public sector into the financial economy. Because virtually all 
•  unless spending for consumption, investment and specula-
modern money is based on interest-bearing debt, the accumula-
tion keeps increasing, it is unlikely that all savings will be 
tion of financial wealth through the compounding of interest is 
borrowed and spent; 
a systemic constant, which spawns expansion and contributes to 
•  when loans are repaid, unless repaid loan money is loaned out 
instability.
again, it will disappear and there won’t be enough money in 
circulation to prevent the economy from contracting; 
The fourth destabilizing mechanism is the role of savings in 
the growth system. This is obscured by the circular flow diagram 
•  unless new debts create more money, there won’t be enough 
of economic activity in market economies that appears in many 
money in this year’s economy to repay last year’s debt plus 
textbooks. The diagram suggests that market economies function 
interest; and
with stability and continuity, but it ignores a significant detail.
•  these conditions will be endemic as long as most money is 
created as interest-bearing debt by a fractional reserve bank-
When  households  save  some  of  their  income,  money  is 
ing system with a multiplier (and reverse multiplier) effect 
withdrawn from circulation unless it is returned to circulation by 
on the money supply.
the banking system as loans to other households or businesses, or 
by investing in real property or securities directly (Fig. 1). Either 
The destabilizing design features of our growth economy, 
way, households expect savings to yield a return, and what is bor- especially of debt-based money and fractional reserve banking, 
rowed must be paid back. Thus households that borrow will try  reinforce one another. These institutions served useful functions 
to increase their future income; and businesses that borrow will  for many years when the economy was expanding into new terri-
certainly try to increase sales and profits. 
tory with additional people and resources. These same institutions 
create major difficulties for our changed circumstance, in which 
Increasing income, sales, and profits is the name of the game  the economy needs to prosper without expanding. They are among 
in the growth economy. Yet continued expansion is destabilizing.  the reasons we so often find ourselves making bad decisions for 
Likewise, to withhold savings from circulation is apt to be desta- good reasons.
bilizing. Economist John Mayard Keynes’ insight about causes of 
For a long time, economic expansion was considered a very 
the Great Depression was that unless borrowing equals savings,  good thing. Now, many people are beginning to have an intui-
there may be a self-reinforcing decline in economic activity that  tive understanding of limits to growth. Yet there is also an intui-
only intervention by government can reverse.
tive understanding of the need for growth to restore prosperity. 
To summarize these explanations, the economy in its cur- At present, we have no mechanisms in the system—no reliable 
rent form cannot function as a stable system because of its desta- thermostatic  control—to  achieve  and  maintain  a  prosperous, 
bilizing mechanisms. It must either expand or contract because:  dynamically stable economy.
•  unless all savings are borrowed and spent, whether for con-
While traditional economic theory views periodic contrac-
sumption, investment, or speculation, there won’t be enough  tions as a stabilizing necessity, a democratic populous increasingly 
spending to buy what businesses produce; 
regards the distress caused people and communities to be unfair 
and unacceptable. As Kenneth Boulding might say, relying on 
periodic  contractions  of  the  economy,  with  all 
their negative social consequences, is no way to 
run a spaceship.
How do these design problems relate to 
the previously identified socioeconomic 
problems? 
Money is commonly said to serve three pur-
poses: a means of exchange, a unit of account, and 
a store of value. However, when money is created 
by interest-bearing debt, it also serves a fourth 
purpose: as a tool for accumulating wealth. For 
an individual, if returns on savings are reinvested, 
sooner or later the savings will double. How long 
this takes depends on the rate of interest. Similarly 
for society, if there is sustained growth in the mon-
etary value of the economy, its monetary value will 
double over a period time determined by its rate 
of growth. (Fig. 2, p. 5).
Figure 1. Circular Flow of Money
4
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011


Figure 2. Three Population Explosions: Mouths, Machines, Money
Generally speaking, as household income rises, the propor- today’s mega-corporate culture, the entrepreneurs are the corpo-
tion devoted to savings increases. So, too, must the amount of  rate executives who reward themselves with huge earnings. The 
total debt, or the economy will begin to contract. 
investors, i.e., those who buy and sell equity shares, are really 
Then recal  that for every dol ar created by borrowing, some- wagering on the ability of the corporate executives to increase 
one wil  be paying interest, and someone wil  be receiving interest.  the value of the shares.
This tends to shift financial wealth from borrowers to lenders. As 
With these considerations in mind, it is fairly easy to ex-
the concentration of wealth increases, so will reinvested savings,  plain how the destabilizing mechanisms in our monetary system 
other things being equal, which must be loaned into circulation  contribute to the socioeconomic problems identified earlier. Here 
to keep the economy from contracting. 
are a few examples of the ironies we live with every day in the 
Thus  the  transfer  of  financial  wealth  from  borrowers  to  growth economy: 
lenders accelerates. It is a bit of a vicious cycle, especially when 
•  While  traveling  this  past  summer,  I  was  shocked  by  the 
coupled with reduced restrictions on the ability of the banking 
number of recreational vehicle (RV) dealers, and the huge 
system to make loans. This helps to explain the massive increase 
inventories of luxurious RVs we saw in their lots. They are 
in the global money supply in the past 30 years, and the massive 
true gasoline guzzlers. How can we reduce carbon emissions 
increase in the size of the financial economy in which most of this 
if we put these things on the road? Yet how can we provide 
money is created and resides (Fig. 3, p. 6)
jobs if we don’t?
This design feature of the growth system particularly affects 
•  The construction industry is vital to our economy. Starter 
entrepreneurs, those who create the jobs that produce goods and 
mansions, suburban developments, shopping mal s, office 
services for the real economy. If as an entrepreneur, I borrow $100 
complexes, warehouses—all are long-term investments in a 
from you at 5% interest and with that $100 get an 8% return in 
highly intensive material and energy future. If we don’t keep 
a year’s time, my efforts will have gained me $3 and gained you 
building more of them, our friends and neighbors will be out 
$5. Unless I am able to get at least a 10% return on a loan at 5% 
of work. Yet contractors and manufacturers must keep finding 
interest, your gain from my efforts will be greater than mine. 
new ways with fewer workers to build and equip them faster 
Thus entrepreneurs must realize a gain of at least double 
in order to win bids.
their rate of interest in order to improve their financial standing 
•  Electronic devices are replacing people in both private and 
relative to lenders. This may be a highly realistic expectation when 
public sectors—automated tellers, toll and transit fare col-
the economy is expanding into new territory, developing new 
lectors, supermarket clerks, and phone answering services to 
technologies, or in the midst of a speculative bubble. But at other 
name a few. In addition to eliminating jobs, and sometimes 
times, it creates relentless pressure to earn profits by increasing 
(but by no means always) increasing convenience, paying for 
sales, reducing costs, leveraging assets, and engaging in speculation.
these devices shifts income from households to the financial 
In the realm of small businesses, a company’s profit can be 
sector where it can be leveraged to create more money and 
viewed as the owner’s earnings for his entrepreneurial skills. In 
more debt.
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011
5


Figure 3. Global Money Supply
Since  1970,  productivity  in  the  real  economy  has  been 
•  economies  depend  upon  the  flow  of  resources  from  their 
dwarfed by speculation in the financial economy. Pension plans, 
stocks of natural, human, and manufactured capital,
through which individuals participate directly in the financial 
•  real fiduciary responsibility involves al ocating the economy’s 
economy, increase the vulnerability of the real economy to the 
income from its stocks of capital between (a) satisfying cur-
instability of the financial economy. Is this why politicians seem 
rent needs and wishes, and (b) optimizing the productivity 
so willing to serve the interests of the financial economy at the 
of  its  natural,  human  and  manufactured  capital  stocks  to 
expense of the real economy? Has the financial economy become 
meet future needs.
so dominant that they have no choice? 
Do those who rail against government debt and spending  From this perspective these specific changes in our institutions of 
understand its role in the growth economy? What, for example,  money and banking seem essential:
would be the effect of significant reductions of health care costs 
•  Establish a 100% reserve requirement for banks to limit their 
on gross domestic product (GDP)? Is this why defense spending 
functions to facilitating exchange and loaning savings depos-
remains a sacred cow? How important were sub-prime mortgages 
ited with them for productive purposes in the real economy.
and mortgage-backed securities for enabling the growth system to 
stay aloft as long as it did? What wil  its next source of buoyancy be? 
•  Restore to national government the sole authority to cre-
ate interest-free national currency to eliminate the need for 
What changes would seem essential?
growth in the money supply that interest creates. 
The re-orientation in thinking about economics that Ken-
•  Devise  ways  to  return  household  savings  to  circulation 
neth Boulding tried to initiate in 1965 seems even more relevant 
without the element of compound interest to eliminate the 
now but has not yet gained acceptance in the worlds of economics, 
exponential growth factor from the economic system. 
finance, or politics. Orthodox economic models treat Earth either 
as a factor of production (land) or an externality (depletion and 
There is nothing original about any of these suggestions. 
pollution) rather than as the economy’s host ecosystem. 
And, of course, there are many other huge changes that would 
In order to promote future human  wellbeing within Earth’s  have to accompany them. The growth economy has evolved a 
biophysical limits, at a minimum there wil  need to be widespread  host of values and practices to support it. A dynamically stable 
understanding that: 
economy would have to structure markets, governance, and social 
•  human economies are subsystems of the earth’s biophysical  institutions to allocate resources in very different ways. 
system,
6
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011

Yet few people understand the role of money and banking in  the framework must change, any specific proposal can rather easily 
the financial excesses we are now experiencing. These institutions  be shot down as unworkable. 
must be redesigned, or they will continue to have a destabilizing 
effect, and prevent other efforts from succeeding. 
How can Friends nurture public understanding? 
Removing the effects of compound interest from the whole 
In the spirit of beginning a journey with a first step, here are 
system has been least advocated and is most challenging to the  three related suggestions, all directed toward making the growth 
imagination. Yet ways of doing this have been proposed, and it  dilemma something that people become willing and able to think 
seems fundamentally necessary in order to establish an economy  about and talk about.
that neither expands nor steadily transfers wealth to lenders. This 
1)  Initiate discussions with Friends in our monthly meetings 
would restore to money a function which is claimed for it—that 
and churches. Work toward seeking approval of a yearly 
of storing real value, rather than breeding abstract financial value.
meeting  minute  that  cal s  on  our  nation’s  leadership  to 
address the growth dilemma. 
In the context of our growth economy and the ways we think 
2)  Reach out to the yearly meeting’s appointees to the General 
about it, doing away with compound interest seems to make no 
Committee of Friends Committee on National Legisla-
sense. It is seen as essential to attract the financial capital for the 
tion. This is not a matter that FCNL can become directly 
huge investments that will be needed to “green” the economy. Yet 
involved with any time soon. But an essential first step for 
this perspective provides another example of the ironies we face, 
FCNL is to have the Statement of Legislative Policy reflect 
and illustrates how dramatically our thinking and creatively our 
an understanding of the issue.
economic institutions need to change.
3)  Assemble a team to visit and have conversations with the 
How much more damage will be caused if greening is pur-
younger staff of our elected officials, coupled with sup-
sued  through  growth?  Ecological  footprint  analysis  and  many 
portive follow-up communication by letter or e-mail from 
other measures tell us we are already using physical resources and 
several other constituents. Develop ways to capture their 
exporting pollutants to the biosphere on a scale that is reducing 
attention, to plant some seeds and water them.
the earth’s bio-productivity on which all life depends. 
There is a Growth Dilemma Project under way in Phila-
delphia Yearly Meeting that is working on resources to support 
Furthermore, truly “greening” the economy must include  Friends in taking these steps. 
limiting investment to that which maintains, replaces, and im-
proves our stocks of natural, human, and manufactured capital 
Congressman Dennis Kucinich introduced a bill in the last 
while using no more physical resources than these stocks yield.  Congress,  HR  6550,  to  reform  the  banking  system  along  the 
We will have to be prepared to go “cold turkey” on our growth  lines suggested here. This bill is not apt to advance in the current 
addiction, which at this point we haven’t a clue how to do. 
Congress and further separates Kucinich from his colleagues.  Yet 
it provides a vehicle for communicating with staff in House and 
Somehow we need an ideological and systemic transforma- Senate offices, thus initiating a conversation which would not 
tion from a “cowboy economy” to a “spaceman economy” and  otherwise take place. HR 6550 also provides a vehicle for conversa-
from an ethic of exploitation to an ethic of participation. How  tions with members of FCNL’s General Committee. You may want 
can we get our wisest and most skilled economists to shift their  to thank Dennis Kucinich for his courage in introducing this bill.
attention and energy from propping up our growth economy as 
long as possible, to design the stabilizing mechanisms that will be 
How can Friends cultivate hope? 
needed for an economy that can prosper without growth? 
Cultivating hope is a continuing spiritual task for each of us, 
in our own souls and with our soul-mates. It should also, perhaps, 
It seems highly unlikely that any of these changes will occur  be part of our conversations with other Friends and friends. These 
within the context of our current political culture. Yet the growth  quotations may be helpful.
economy has clearly become unstable and unsustainable. What 
cannot  be  foreseen  with  any  certainty  is  when  circumstances 
“Hope is not the conviction that something will turn out well, but 
will create opportunity to redesign our monetary and banking 
the certainty that something makes sense, regardless of how it turns 
systems. When such a transformation becomes possible, it will 
out.”                               
 
    —Vaclav Havel 
only happen if our collective leadership knows what changes are 
needed, and has the wisdom and skill to nurture and mobilize 
“Hope, I believe, is not a noun. Hope is not something that you 
public understanding to support them.
have and hold. It is not something you can lose. I think hope is a 
verb; it is something you do, a practice. I can’t give you hope. Hope 
We might consider the nurture of public understanding and 
cannot be handed over by one person and kept by another. It is not 
the cultivation of hope to be our tasks in the meantime. In these 
a thing to be possessed. Hope is real, but only when individuals 
circumstances  there  is  a  curious  dynamic.  Many  people  don’t 
exercise it, practice it.”                      
 
—Joe Volk
want to hear about a problem unless there is a solution. Yet the 
problem is one for which there is no solution within our current 
“Faith  is  not  believing  without  proof,  but  trust  without 
framework. So, until there is an appreciation of how extensively 
reservation.”                        
  —William Sloane Coffin
Quaker Eco-Bulletin 11:2  March-April 2011
7

“When I am asked whether I am optimistic, I answer No. To 
Books
be optimistic is to see trends and developments in history that 
Cook,  Richard  C.,  2008.  We  Hold  These  Truths:  The  Hope  of  Monetary 
are likely to lead to a positive result. I do not. But I am hopeful. 
Reform., Aurora  CO: Tendril  Press. A  col ection  of  current  essays  on 
monetary system failure and the road to reform <richardccook.com/we-
To believe in God involves “faith, hope, and love.” These are the 
hold-these-truths>.
theological virtues. Hope is grounded in the belief that God is at 
Douthwaite, Richard, 2006. The Ecology of Money, Devon UK: Green Books 
work, and that means that if human beings open themselves to 
<feasta.org/documents/moneyecology> 
God, “miracles” can happen. By a miracle I do not mean an event 
Dreby,  Ed,  Editor,  2006.  Seeds  of  Violence,  Seeds  of  Hope,  Friends 
Testimonies and Economics, Earthcare Working Group of Philadelphia 
that violates the laws of nature. I mean something unforeseeable 
Yearly Meeting, and Quaker Earthcare Witness <quakerearthcare.org/
and astonishing. Vatican II was a miracle and so was the peaceful 
Publications/Publications.html>.
ending of apartheid and transfer of power from the white minority 
Gesell, Silvio, 1918. The Natural Economic Order. This is the book to which 
almost all thinking on monetary reform and economic stability returns 
to the black majority in South Africa, and, of course, thousands 
again and again. <geokey.de/literatur/doc/neo.pdf>
of small-scale and unheralded events. There is no guarantee that 
Greco, Thomas H., Jr., 2009. The End of Money and the Future of Civilization
miracles wil  save humanity from terrible catastrophes. But we can 
White River Junction VT: Chelsea Green Publishing <reinventingmoney.
hope that through them and beyond them God will work in and 
com/index.html>
Hutchinson, Frances, Mary Mellor and Wendy Olsen, 2002. The Politics of 
through those who are open to God’s cal  to bring about something 
Money: Towards Sustainability and Economic Democracy, London: Pluto 
quite positive. In that sense, “another world is possible.” 
Press. Three scholars in the field of feminist economics help build the 
case for money systems that work of people and communities. 
                                 
 
  —John B. Cobb
Jackson, Tim,  Herman  Daly,  Bil   McKibben,  and  Mary  Robinson,  2009. 
Endnote
Prosperity  Without  Growth:  Economics  for  a  Finite  Planet,  London
Earthscan Publications <sd-commission.org.uk/index.php>.
1Orthodox economics includes a model which allows that if money circulates 
Jaikaran, Jacques S., 1992. Debt Virus: A Compel ing Solution to the World’s 
more  quickly,  it  will  prevent  the  shortfall  that  leads  to  defaulting  on  debt 
Debt Problems, Centennial CO: Glenbridge Publishing. A medical doctor 
and economic recession. This big “if” may be possible theoretically, but it is 
who became a bank director digs into what has caused our monetary 
quite unlikely, especially when the increasing rate of circulation occurs in the 
system to fail society and the common welfare.
financial economy which does little to ease the shortfall in the real economy.
Kennedy, Margrit and Declan Kennedy, 1995. Interest and Inflation Money: 
Creating an Exchange Medium that Works for Everybody and Protects 
Ed Dreby is a member of Mount Holly (NJ) Monthly Meeting. A 
the  Earth,  Sydney, Australia:  Seva  International.  <p2pfoundation.
net/Margrit_Kennedy>  Download  the  book  at  <userpage.fu-berlin.
former Friends school administrator and social studies teacher, 
de/~roehrigw/kennedy/english/>
he  has  been  active  through  Philadelphia Yearly  Meeting,  the  Korten,  David,  2009.  Agenda  for  a  New  Economy:  From  Phantom 
National  and  Pennsylvania  Councils  of  Churches,  Friends 
Wealth  to  Real  Wealth,  San  Francisco:  Berrett-Koehler  Publishers 
Committee  on  National  Legislation,  and  Quaker  Earthcare 
<neweconomyworkinggroup.org/book/agenda-new-economy-2nd-edition>.
Witness  on  issues  of  climate  change,  energy,  and  ecological  Kurtzman, Joel, 1993. The Death of Money: How the Electronic Economy 
has Destabilized the World’s Markets and Created Financial Chaos, New 
economics.  He  currently  participates  in  the  Growth  Dilemma 
York: Simon and Schuster. Kurtzman was truly prescient as this book 
Project of Philadelphia Yearly Meeting.
provides a good window on the beginning of this situation.
Lietaer, Bernard, 2002. The Future of Money: Creating New Wealth, New 
Work and a Wiser World, Post Falls ID: Century <lietaer.com>. 
Resources for Study and Action 
Thoren, Theodore R. Richard Warner, Margaret Thoren, 1994. The Truth in 
for the Transition to a Steady State Economy
Money Book <truthinmoney.com/main.html>.
Victor,  Peter,  2008.  Managing  Without  Growth:  Slower  by  Design,  Not 
Organizations and Networks (websites accessed 14 February 2011)
Disaster, Northampton MA: Edward Elgar Publishing <pvictor.com/MWG/
Quaker Institute for the Future (QIF) <quakerinstitute.org>. QIF has two 
About_the_Book.html>.
relevant projects: 1) Moral Economy Project: contact Phil Emmi <emmi@
Zarlenga, Stephen, 2002. The Lost Science of Money: The Mythology of 
arch.utah.edu>  and  2)  Circle  of  Discernment:  Why  is  Money  Such  a 
Money, The Story of Power. Valatie NY: American Monetary Institute. 
Problem? Contact Paul Krumm <pkrumm@rhelectric.net>. Contact Keith 
A comprehensive book on the history and ideology of money, and the 
Helmuth <ekhelmuth@mindspring.com> for more information about QIF.
urgent need for monetary reform by the founder of American Monetary 
Philadelphia Yearly Meeting has the Growth Dilemma  Project. Contact 
Institute <monetary.org/lostscienceofmoney.html>.
Stephen Loughlin <sloughin@wamsystems.com>. 
Articles*
American Monetary Institute is leading the research and education around  Ciscel, David H., 2009. Steps on the Ladder to an Earth Restored: Quaker 
monetary reform in the U.S., a strong supporter of Congressman Dennis 
Faith on the Job. QEB 9:2. 
Kucinich monetary reform bill. <monetary.org>.
Ciscel, David H., 2010. The Function of Interest. In The Place of Money in 
Capital Institute is organized by John Fullerton and includes Associates 
an Earth Restored, Quaker Eco-Bulletin 10:2.
Peter Brown, Gus Speth, Peter Victor, Tim Jackson, Robert Constanza,  Dreby, Ed, 2007. Money and Growth: Another Inconvenient Truth. QEB 7:2.
and Herman Daly <capitalinstitute.org>.
Dreby, Ed, 2008. We Need a Ladder: Avoiding Depression While Downsizing. 
Center  for  the Advancement  of  the  Steady  State  Economy  is  the 
QEB 8:4.
preeminent organization in the field, based on the work of Herman Daly  Helmuth, Keith, 2010. Money and the Crash-Test Economy. In The Dialogue 
<steadystate.org>.
on Money Continues. QEB 10:6.
Committee on Monetary and Economic Reform is the long-term Canadian  Henderson, Hazel, 2006. The Politics of Money. The Vermont Commons
leader on monetary reform, directed by William Krehm <comer.org>.
<hazelhenderson.com/editorials/politics_of_money.html> 
Fellowship of Reconciliation’s Seattle Affiliate has the Just Sustainable  Krumm,  Paul  2010.  On  Money,  Natural  Capital,  Right  Relationship,  and 
Economy Project <justsustainableeconomy.org>. 
Deep Ecology. In The Place of Money in an Earth Restored, QEB 10:2. 
National  Employment  Emergency  Defense Act,  Dennis  Kucinich’s  Krumm, Paul 2010. Alternatives to our Money System. In The Dialogue on 
monetary reform bil  <govtrack.us/congress/bil text.xpd?bil =h111-6550 >
Money Continues. QEB 10:6.
New Economy Network is a coalition of organizations that includes the  Minshall, Janet, 2010. Urgent Need for a Green Economy. In The Dialogue 
participation  of  Gar Alperovitz,  Susan  Witt,  Gus  Speth,  David  Boyle 
on Money Continues. QEB 10:6.
<neweconomynetwork.org>.
*Al   QEB  articles  are  available  at  <quakerearthcare.org/Publications/
New  Economy  Working  Group  focuses  on  the  work  of  David  Korten 
QuakerEcoBulletin/Pub-Eco-Bulletin.html>
<neweconomyworkinggroup.org>.

Search Quaker Eco-bulletins